Entre protestas, ven erosión de libertad de expresión

Un reciente oleaje de protestas en campus universitarios por racismo, mala conducta sexual y otros asuntos sociales ha ocasionado que a algunos defensores de las libertades civiles les preocupe que el preciado principio de libertad de expresión pudiera ser sacrificado en el apresuramiento para atender quejas legítimas de estudiantes.

El potencial conflicto entre la protección de los derechos civiles y las garantías de la Primera Enmienda constitucional estuvo expuesto la semana pasada en la Universidad de Missouri en Columbia cuando estudiantes, apoyados por el equipo de fútbol americano, forzaron la renuncia del presidente del sistema universitario Tim Wolfe por incidentes raciales y otros problemas en el campus que ellos sintieron que él no había tomado seriamente.

Mientras que su campaña atrajo amplio apoyo e inspiró manifestaciones similares en universidades a través del país, también incitó una reacción violenta de críticos que dijeron que algunas acciones fueron demasiado lejos.

Un profesor asistente de Missouri que apoyó las protestas de los alumnos impidió el trabajo de un estudiante fotógrafo en un área donde los manifestantes habían establecido un campamento, acción que infringió la libertad de prensa. Los estudiantes de la protesta rápidamente corrigieron la prohibición a la prensa, diciendo que el incidente había sido para ellos un "momento apropiado para el aprendizaje".

Además, la policía universitaria alentó a los estudiantes a reportar cualquier discurso "de odio y/o dañino" que experimentaran, para que fuera investigado, dejando la impresión de que cada comentario considerado ofensivo podría ser un delito. Defensores de la libertad de expresión se quejaron y la policía aclaró que el lenguaje ofensivo por sí solo no sería tratado como un crimen de odio.

Aunque la Primera Enmienda garantiza la libertad de reunión y el derecho de los ciudadanos a manifestar sus quejas, también consagra la libertad de prensa y de libre expresión. Algunos académicos y expertos en la Primera Enmienda constitucional dijeron que los incidentes en Missouri mostraron una hipersensibilidad que confundió la diferencia entre debate público vigoroso y amenazas u hostigamiento que constituyen delitos.

"La gente cree erróneamente que tiene derecho a no ser ofendida. Eso no es sólo un equívoco, sino que nosotros como educadores tenemos un deber de ser ofensivos en el sentido de forzar a la gente a reconsiderar sus suposiciones fundamentales", dijo la profesora de la Escuela de Derecho de Nueva York Nadine Strossen, ex presidenta de la Unión Americana de Libertades Civiles. "La diversidad es citada como esta mantra, sin embargo estamos matando la diversidad ideológica, lo cual es igual de importante".

Ha habido numerosas protestas --e incluso cancelaciones-- de oradores en instalaciones universitarias que manifestaron puntos de vista controversiales, que van desde el comediante liberal Bill Maher a la conservadora ex secretaria de Estado Condoleezza Rice. Defensores de las libertades civiles citaron también códigos de conducta en el campus más restrictivos, y la utilización de "detonadores de advertencias" para alertar a estudiantes sobre contenido con sentido incómodo.

Henry Reichman, vicepresidente de la Asociación Americana de Profesores Universitarios, que los docentes podrían no sentirse tan libres para ser provocadores como lo estuvieron alguna vez. Culpó a administradores excesivamente sensibles y dijo que el profesorado necesita hacer un mejor trabajo al educar a los estudiantes sobre los matices de la libertad académica y la Primera Enmienda.