La gira que el papa Francisco efectuará esta semana durante seis días por tres ciudades de Estados Unidos derivó de su promesa que hizo en otoño pasado de asistir al Encuentro Mundial de las Familias.

Las escalas en Washington y Nueva York fueron agregadas cuando el pontífice incluyó en su agenda acudir a esta conferencia trienal organizada por el Vaticano.

A continuación las respuestas a las principales preguntas sobre la conferencia que da inicio el martes y que propició la primera visita de Francisco a Estados Unidos y a Filadelfia, conocida como la Ciudad del Amor Fraternal:

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¿Qué es el Encuentro Mundial de las Familias?

Los organizadores describen la conferencia que incluye oración, instrucción religiosa y lecturas sobre la fe como la reunión de familias católicas más grande del mundo.

Con más de 18.000 personas inscritas, la reunión de este año será la más numerosa de las ocho efectuadas a la fecha. La cifra duplica la asistencia del encuentro anterior, realizado en 2012 en Milán.

El Encuentro Mundial de las Familias fue concebido por San Juan Pablo II en 1992. (La primera reunión tuvo lugar hasta 1994). Juan Pablo II emprendió el foro para explorar los lazos familiares y el papel de las familias en la sociedad. Presidió el primer encuentro efectuado en Roma durante el Año Internacional de la Familia que instauró la ONU.

Más de 100 países estarán representados en la conferencia de este año y el número más alto de participantes provendrá de Estados Unidos, Canadá, México, Pakistán y Vietnam.

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¿Cuáles serán las sesiones notables?

El cardenal arzobispo de Boston, Patrick O'Malley, y el pastor evangélico Rick Warren hablarán conjuntamente sobre vivir una vida de fe y alegría, y confiar en el plan de Dios.

El arzobispo de Los Ángeles, José Horacio Gómez, conversará sobre las consecuencias del sistema de inmigración de Estados Unidos en las familias y los niños, y hará un llamado a favor de la expedición de reformas que protejan los derechos humanos.

Diversos seminarios breves abarcarán una variedad de temas relacionados con las familias y las relaciones humanas, como el matrimonio entre personas de religiones diferentes, el divorcio, la "cultura de los encuentros sexuales casuales", la sexualidad, la reproducción y la infertilidad.

El seminario "Vocación sin descanso" tratará sobre el papel de la voluntad de Dios en las decisiones diarias. El de "Al borde del amor" versará sobre la fe para sanar el dolor en las relaciones dañadas.

La conferencia también tendrá una parte dedicada a los jóvenes, con presentaciones musicales y otras actividades.

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"¿Los papas siempre asisten a las conferencias?

Juan Pablo II ofició misas en los tres primeros encuentros mundiales, los de 1994 y 2000 en Roma y el de Río de Janeiro en 1997. En el de 2003 en Manila, Juan Pablo II se presentó mediante en enlace en vivo.

El papa Benedicto XVI celebró una misa en el Encuentro Mundial en Valencia, España, y en el de 2012 en Milán. También se presentó mediante enlace en vivo en la reunión efectuada en 2009 en la Ciudad de México.

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¿Qué hará el papa Francisco?

El pontífice asistirá el sábado al concierto de clausura de la reunión, el Festival de las Familias, y celebrará una misa el domingo. Ambos actos tendrán lugar en el bulevar Benjamín Franklin.

Francisco hará un recorrido por los carriles laterales del bulevar en ambos actos.

Durante el festival, escuchará las descripciones que hagan familias de todo el mundo sobre las alegrías y desafíos que acompañan sus vidas.

Los organizadores prevén que más de 500.000 personas asistan al festival y más de un millón a la misa.

Las personas que pretendan asistir al Encuentro Mundial de las Familias tendrán que pagar boleto para ocupar un lugar en la sección principal de ambos eventos.

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¿Por qué fue seleccionada Filadelfia?

Benedicto XVI escogió la ciudad durante el Encuentro Mundial de 2012 en Milán a pesar de la renuencia inicial de la Arquidiócesis de Filadelfia para ser la anfitriona.

La Iglesia católica en Filadelfia atravesaba en aquellos momentos problemas por un escándalo de pederastia, un déficit presupuestario de 17 millones de dólares y una deuda de 300 millones.

Los maestros de la arquidiócesis declararon una huelga y un administrador fue acusado de desfalcó de casi un millón de dólares.

El arzobispo Charles Chaput estaba perplejo. Ahora, cuatro años después de aquellos días oscuros, Chaput considera el encuentro un regalo de Dios.

"La ciudad de Filadelfia y la iglesia en Filadelfia han sido protagonistas importantes en la historia de nuestro países. Merecen más que los problemas de la década anterior", dijo Chaput en fecha reciente.

"Merecen algo de alegría. Merecen un triunfo y un momento de cambio que renueve el ánimo. Creo que esa es la razón por la que el Espíritu Santo guio al papa Benedicto XVI para que eligiera a Filadelfia para la realización de este Encuentro Mundial de las Familias", apuntó.