El primer papa de las Américas va a canonizar a un fraile español que llevó el catolicismo a California frente a la iglesia más grande de esta religión en Estados Unidos.

Va a haber mucho simbolismo en la visita papal a Washington la semana próxima, y el arzobispo de la capital dijo el jueves que aunque el papa hablará como pastor, no como político, podría tocar un tema que divide amargamente a los líderes del país: la inmigración.

"Pienso que el mensaje del Santo Padre va a ser el mensaje que él ha estado ofreciendo por mucho tiempo: Tiene que haber una forma de darle la bienvenida a personas que están tratando desesperadamente de tener parte en lo que nosotros ya tenemos", dijo el cardenal Donald Wuerl, arzobispo de Washington. "Sospecho que el Santo Padre va a resaltarlo de alguna manera".

El papa Francisco oficiará la misa de canonización de fray Junípero Serra en español, y varios miles de los 25.000 boletos para la ocasión serán reservados para hispanohablantes, muchos de ellos de California, dijo Wuerl.

Serra estableció las primeras misiones católicas en California en el siglo XVIII. Fue beatificado por el papa Juan Pablo II en 1988. Algunos indígenas en California se oponen a la canonización, por considerarle un destructor de su cultura.

La misa proporcionará una oportunidad para resaltar las contribuciones de los hispanos a la nación y a la Iglesia, dijo Wuerl.

"Históricamente, y estamos hablando ahora de un largo período de tiempo, pero ciertamente en la historia reciente, la voz más fuerte y consecuente para dar la acogida a los inmigrantes, para acoger al extraño en nuestra tierra, ha sido la Iglesia católica", dijo el arzobispo.

La misa del miércoles va a celebrarse en un santuario temporal que está siendo construido en el pórtico oriental de la Basílica del Santuario Nacional de la Inmaculada Concepción.

La iglesia tiene capacidad para 3.500 personas en sus bancas y hasta 10.000 pueden apiñarse en el interior en ocasiones especiales como la Pascua. Pero la visita del papa es más que eso, y la arquidiócesis sabe que no puede acomodar a todo el que quiera asistir. Va a haber 15.000 asientos en el césped frente a la iglesia, y las restantes 10.000 personas tendrán que estar de pie.

"Si tuviésemos 100.000 asientos, tendríamos 100.000 personas", dijo el rector de la basílica, monseñor Walter Rossi.

Dentro del templo habrá más de 2.000 hombres y mujeres de todo el país que estudian para ser sacerdotes y monjas. El papa Francisco les bendecirá antes de la misa.

El altar temporal para la ceremonia fue diseñado por tres estudiantes de arquitectura de la vecina Universidad Católica que ganaron una competencia de diseño.

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Ben Nuckols está en Twitter como: https://twitter.com/APBenNuckols.