El control de crucero adaptable ha sido una opción en algunos automóviles durante casi una década; pero en una encuesta nacional reciente, 65% de los conductores estadounidenses no supieron qué era.

La encuesta, realizada en la Universidad de Iowa, indica un enorme desconocimiento público respecto a dispositivos que podrían salvar la vida. Con base en las respuestas, la universidad y el Consejo de Seguridad Nacional han desarrollado un nuevo sitio en internet --http://mycardoeswhat.org-- para enseñar a los conductores los nuevos dispositivos, desde sistemas de monitoreo de presión de neumáticos a frenado automático de emergencia.

El sitio es uno de varios lugares en los que propietarios y compradores de automóviles pueden aprender sobre tecnología de seguridad. El sitio web sobre seguridad automotriz del gobierno federal --http://www.safercar.gov-- enlista resultados de pruebas de choque y utiliza símbolos para resaltar automóviles con dispositivos de seguridad recomendados, incluidas advertencias de salida de carril o de colisión al frente. El Instituto de Seguros para la Seguridad Vial --http://www.iihs.org-- también explica dispositivos cruciales para evitar colisiones, como el frenado automático, y enlista qué vehículos lo tienen.

Los fabricantes de automóviles, estimulados por reguladores gubernamentales y categorizaciones públicas de pruebas de choque, están agregando rápidamente dispositivos de seguridad. Para 2018, por ejemplo, Estados Unidos exigirá que todos los vehículos nuevos tengan cámaras para marcha en reversa. Pero al mismo tiempo, los automóviles están siendo cada vez más confiables y de mayor duración, así que millones de personas que manejan autos más antiguos podrían no estar familiarizados con las opciones de seguridad más recientes. El vehículo promedio en las carreteras estadounidenses tiene ahora 11,5 años de uso, más años que el control de crucero adaptable.

Daniel McGehee, quien dirigió la encuesta, se sorprendió de encontrar que incluso vendedores de autos de agencias y gerentes de departamentos de servicio, no siempre estuvieron familiarizados con dispositivos de seguridad nuevos.

"La tecnología está cambiando tan rápidamente que ellos no tienen una buena comprensión", dijo McGehee, director del programa Transportación e Investigación de Seguridad Vehicular del Centro de Política Pública de la Universidad de Iowa.

La encuesta, que entrevistó a 2.015 personas en septiembre del año pasado sobre nueve dispositivos de seguridad, encontró que 92% de los conductores había escuchado sobre frenos antibloqueo, los cuales son comunes en los automóviles desde la década de 1980; pero sólo aproximadamente la mitad había escuchado sobre opciones más recientes, como la advertencia de salida de carril, la cual indica una advertencia audible o por vibración al automovilista cuando el auto sale de su carril, o la advertencia de choque frontal, la cual alerta sobre un impacto inminente.

Noventa y cuatro por ciento de los encuestados tenían conocimiento del control de crucero, el cual mantiene al vehículo a una velocidad establecida sobre la carretera. Pero sólo alrededor de una tercera parte sabía de la existencia de su versión más avanzada: el control crucero adaptable, el cual mantiene una velocidad establecida y distancia respecto al automóvil al frente y puede acelerar o frenar automáticamente. El sistema era utilizado en auto de lujo, pero al abaratarse cámaras y radares, está siendo incorporado a vehículos de mayor venta como Honda CR-V y el Mazda 6.

Incluso funciones que son equipamiento estándar en todos los autos generaron dudas. Solo 55% de los conductores estaban familiarizados con los sistemas de monitoreo de presión en los neumáticos, que han sido obligatorios desde 2007 en Estados Unidos. El sistema avisa a los conductores, por lo general con un mensaje en tablero, cuando una de sus llantas no está inflada a la presión adecuada. McGehee dijo que los conductores quizá no se dan cuenta de una función como esa porque sus neumáticos están bien inflados.

"Muchas tecnologías se encuentran en espera, pero sabemos que serán útiles cuando se les necesite", dijo.