En un verano en Times Square de mujeres topless pero con el cuerpo pintado, un equipo de policías de Nueva York llegaron una noche en sus propias prendas: pantalones cortos, camisetas y mochilas, que les permitieron mezclarse con la muchedumbre.

Dos agentes se paseaban por una plaza peatonal junto a mujeres semidesnudas y personas disfrazadas que buscan propinas de los turistas. Otros se sentaron en la tribuna en Duffy Square. Otro pasa junto a un desapercibido Spider-Man.

Para el final de la noche, la policía había arrestado a una de las mujeres topless por cargos de prostitución y, en un incidente separado, a un hombre de Carolina del Sur por agredir a una de las mujeres por una billetera desaparecida: prueba, dicen funcionarios policiales en Nueva York, del potencial para desórdenes asociado con la legión de buscavidas en Times Square que se dicen artistas callejeros.

La agitada mezcla de mendigos, tráfico, turistas y comercio --junto con la amenaza de terrorismo-- hacen de Times Square "uno de los ambientes más complejos en el mundo", dijo a The Associated Press el comisionado policial William Bratton. "El problema es cómo mantenerlo un lugar seguro y ordenado dentro de los confines de la ley".

A diferencia de hace dos décadas --una era más sórdida, cuando drogadictos, prostitutas y peleas de bares eran algo cotidiano-- Times Square es ahora uno de los lugares más seguros de la ciudad. Aun así, funcionarios policiales dicen que el tipo de operación que llevó al arresto por prostitución es una de las medidas necesarias para que siga siendo seguro.

Pasear con el torso desnudo y pedir limosna de forma no intimidante están permitidos en Nueva York, pero eso no ha impedido indignación por la presencia en Times Square de personajes disfrazados de actitud agresiva y mujeres semidesnudas con el torso pintado que buscan dinero a cambio de posar en fotos con turistas. La policía dice que algunas de las mujeres trabajan conjuntamente con "manejadores" y pueden ganar hasta 300 dólares en un día.

Con las mujeres convertidas en sensación de los tabloides, la policía anunció que iba a formar una nueva unidad de 100 agentes para fortalecer el patrullaje en Times Square. La decisión es parte de un programa más amplio que incluirá mayor uso de cámaras de seguridad y otras medidas contra los terroristas, dijo Bratton.

El departamento ha respondido ya a quejas sobre los buscavidas usando técnicas familiares en investigaciones de drogas. Despliega agentes encubiertos, equipos de vigilancia e inteligencia para detectar y evitar delitos relacionados con las actividades.