Con un letal cabezazo, Gareth Bale dejó a Gales más cerca de la Eurocopa y poner fin a una espera de 58 años para volver a participar en una de las máximas citas del fútbol.

El delantero del Real Madrid sentenció la victoria 1-0 en Chipre el jueves al facturar su sexto gol en las eliminatorias del Grupo B rumbo a la Euro 2016. Luego de 82 minutos de voluntariosa entrega sin recompensa, Bale desató su felicidad al fundirse en un abrazo con el técnico Chris Coleman tras el tanto en Nicosia.

A Gales le bastará vencer a Israel el domingo para certificar el boleto a su primer torneo de envergadura desde la Copa Mundial de 1958.

"Sabemos lo que debemos hacer", dijo Bale. "Somo un equipo con temple, unido. Sabemos cuál es nuestro potencial. Nos hemos ganado el derecho de estar en esta posición".

Los galeses marcan el paso en el Grupo B, tres puntos por encima de Bélgica, que con goles de Marouane Fellaini, Kevin De Bruyne y Eden Hazard venció 3-1 a Bosnia-Herzegovina.

Con tres fechas por disputar, Israel se ubica dos puntos detrás tras vapulear 4-0 a Andorra.

También el jueves, Graziano Pelle salvó del papelón a Italia, triunfante 1-0 ante Malta en Florencia para situarse al frente en el Grupo H.

Pelle usó su hombro o brazo para dominar un centro de Antonio Candreva y anotar a los 69 minutos. Fue un gol polémico.

"Cuando vea la repetición, podré saber si estuvo bien", dijo Pelle. "Mi función es esa, meter goles. No hay rivales fáciles. El fútbol se ha vuelto más parejo".

Italia quedó con 15 unidades, empatado con Croacia, que no pasó del 0-0 en Azerbaiyán, y que ha presentado una apelación para evitar que les descuenten un punto por desmanes de su afición.

Noruega, que le ganó a domicilio 1-0 a Bulgaria, se ubica tercero con 13 puntos, seguido por Bulgaria (8), Azerbaiyán (5) y Malta (1).

Holanda, tercera en el pasado Mundial, comprometió más sus posibilidades de acudir a la cita de Francia el año entrante, tras perder de local 1-0 ante Islandia.

El primer partido de Arjen Robben como capitán holandés duró menos de media hora al sufrir una lesión, debiendo ser reemplazado por Luciano Narsingh.

Y el debut de Danny Blind como técnico de la Oranje fue de mal en peor a los 33 minutos, cuando el árbitro Milorad Mazic expulsó con roja directa al zaguero Bruno Martins Indi por una falta sobre Kolbeinn Sigthhorsson.

"No es la situación que uno se espera para tu primer partido como técnico de Holanda", dijo Blind.

Gylfi Sigurdsson convirtió un penal a los 51 minutos para Islandia.

En otros resultados del Grupo A, Letonia empató 1-1 con Turquía y la República Checa remontó para vencer 2-1 a Kazajistán.

Islandia lidera con 18 puntos, por delante de República Checa (16) y Holanda (10).

Los primeros dos equipos en cada uno de los nuevos grupos sacan pasajes directos a Francia. El mejor tercero también se clasifica y los otros ocho disputarán repechajes.