ConAgra zanjará caso por brote de salmonela

ConAgra Foods accedió el miércoles a pagar 11,2 millones de dólares para zanjar un cargo federal de que la compañía despachó mantequilla de maní Peter Pan contaminada con salmonela de una planta de Georgia hace más de ocho años, desencadenando un retiro masivo y una investigación sobre seguridad en los alimentos después que más de 600 personas enfermaron.

Los fiscales federales presentaron el miércoles un solo cargo contra la empresa con sede en Omaha, Nebraska, junto con un principio de acuerdo ante un tribunal en Georgia. En vez de acusar a directivos de la firma, ConAgra fue acusada como empresa por un cargo de despacho de alimentos adulterados. La empresa accedió a pagar 8 millones de dólares en multas penales y permitir la confiscación de 3,2 millones.

En 2007, un brote de salmonela al que se culpó de enfermar a por lo menos 625 personas en 47 estados fue rastreado a la planta de Sylvester, Georgia, donde ConAgra producía Peter Pan y Great Value. Como consecuencia, la compañía ordenó el retiro de toda la mantequilla de maní que había producido desde 2004.

El procurador Michael Moore del distrito de Georgia dijo en una declaración que el acuerdo y la multa deberían ser "una señal de alarma" para los productores de alimentos de que el gobierno los vigila. "Mucha gente cayó muy enferma a causa de la conducta en este caso y estamos decididos a hacer todo lo posible para que no vuelva a suceder", aseguró.

El director de operaciones de ConAgra, Al Bolles, dijo que la firma no sabía que la mantequilla de maní estuviera contaminada con salmonela antes de despacharla y afirmó que se compromete a garantizar la seguridad de sus productos. "Nunca hemos despachado --ni despacharemos-- a sabiendas un producto que no sea seguro para los consumidores", aseguró. "Hemos invertido mucho en tecnología avanzada para seguridad alimentaria".

El acuerdo, que debe ser aprobado por un juez federal, es uno en una serie de procesos por falta de seguridad en los alimentos.

Dos exejecutivos de una empresa de Iowa de producción de huevos fueron sentenciados este año a tres meses de prisión por su papel en un brote de salmonela en 2010. El año pasado, dos agricultores de calabazas en Colorado recibieron libertad bajo palabra después de ser condenados por un brote mortífero de listeria en 2011. Y hace varios meses, el expropietario de Peanut Corporation of America, Stewart Parnell, fue condenado por un brote de salmonela en 2008 y aguarda sentencia.

Los directivos de ConAgra atribuyeron a la humedad de filtraciones en el techo y al funcionamiento deficiente de un sistema de rociadores en su planta de Georgia la presencia de salmonela en maníes crudos. La planta fue modificada y ConAgra adoptó un nuevo sistema de pruebas antes de reintroducir la mantequilla de maní Peter Pan unos meses después del retiro.

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El periodista Josh Funk en Omaha, Nebraska, contribuyó a este despacho.