Pelicans despiden al entrenador Monty Williams

Los Pelicans de Nueva Orleáns despidieron el martes a su entrenador Monty Williams, una súbita desvinculación con el técnico que tenía una robusta relación con Anthony Davis, la figura principal del equipo.

El gerente Dell Demps, quien se encargará de buscar un nuevo entrenador, indicó que le informó directamente a Davis sobre la salida de Williams luego de concretarse el despido. Al preguntársele sobre la reacción de Davis, Demps señaló que "eso quedará entre nosotros".

Davis, quien con apenas 22 años ya lleva dos selecciones al Juego de Estrellas, entra la última temporada antes de poder declararse agente libre con restricciones. Puede firmar una extensión a partir de julio o esperar hasta el próximo receso.

La afición en Nueva Orleáns ya vio cómo una estrella --el base Chris Paul-- se enfadó por el cambio de un entrenador. Esa fue la salida de Byron Scott al inicio de la temporada 2009-10, cuando el equipo estaba bajo el control de otros dueños y directivos.

Paul fue canjeado a los Clippers de Los Ángeles previo a la temporada 2011-12, después de advertir que no iba a firmar una extensión con Nueva Orleáns.

El tiempo dirá si Davis reacciona de la misma forma tras la salida de Williams, quien también dirigió al delantero de los Pelicans como auxiliar de la selección de Estados Unidos.

Un día después que los Pelicans fueron eliminados en la primera ronda de los playoffs por los Warriors de Golden State, el mejor equipo de la Conferencia del Oeste en la temporada regular, Davis tildó a Williams como un "entrenador extraordinario" y que "todo el equipo lo adora".

Demps dijo que el vínculo entre Davis y Williams fue considerado por los dueños y directivos, y que "igualmente se tomó la decisión".

El despido fue anunciado semanas después que el dueño del equipo, Tom Benson, felicitó a Williams y todos sus empleados por "un gran trabajo" tras clasificarse a los Pelicans a sus primeros playoffs desde 2011.

"Una decisión así nunca es fácil ni se toma a la ligera, especialmente cuando estás lidiando con alguien con el carácter de Monty Williams", dijo el presidente del equipo, Mickey Loomis. "Agradecemos a Monty por su tremendo trabajo y compromiso con nuestra organización y por el desarrollo de nuestros jugadores jóvenes, específicamente Anthony Davis".

Williams tuvo marca de 173-221 con Nueva Orleáns y clasificó al equipo a los playoffs en dos ocasiones desde que llegó en 2010.

The change came only weeks after owner Tom Benson congratulated Williams and the entire basketball operations staff for "a job well done" following a season in which New Orleans qualified for its first playoff berth since 2011.

"Monty did a great job. He's done some really good things for us, but going forward we just felt like we needed something different to get to the next level," Pelicans executive vice president Mickey Loomis said.

Williams has an overall record of 173-221, with two playoff appearances since landing his first heading coaching job with the Pelicans in 2010.

His first postseason appearance -- a first-round loss to the Los Angeles Lakers -- came with Paul on the roster.

Williams then shepherded the franchise through a rebuilding period that included a prolonged period of uncertainty during which the NBA temporarily purchased the club from founder George Shinn in December 2010 before selling in April 2012 to Benson, who also owns the NFL's Saints.

In a written statement provided to The Associated Press, Williams thanked Pelicans ownership and management for a "unique opportunity."

"My focus today is to appreciate the great journey over the last few years," Williams said. "I need to thank my coaches and players because we take pride in our accomplishments as a group in progressing in the right direction and making the playoffs through the challenges of a long season."

Loomis and Demps declined to cite a single problem they had Williams. Rather, they stressed that he did a number of things well while coaching a young, injury-riddled team, and that firing him was difficult on personal and professional levels.

Loomis also said Williams appeared surprised by the decision.

So was Golden State's Steve Kerr.

"You've got to be kidding me," Kerr said when told about Williams' firing.

"You never know what's going on being the scenes, but I know from facing New Orleans in the first round, I thought Monty was terrific," Kerr added. "He had his team well prepared."

While Williams was hired before Demps by previous ownership and the two acted as peers, Loomis, who is also general manager of the Saints, said he prefers a clear hierarchy in which the coach answers to the general manager, who in turn answers to ownership. In the Pelicans' case, Loomis advises Benson on major decisions but does not take an active role in basketball operations, readily acknowledging that his background is in football.

Loomis and Demps declined to outline specific qualities, accomplishments or experience they want the next coach to have. Demps only said that he hopes many top coaches will be interested in the chance to coach a talented young roster led by a budding superstar in Davis.

Because Davis is due to be a restricted free agent after next season, he'll likely have to agree to at least a three-year extension, but could opt for a maximum five-year extension if he's happy with the direction of the club.