El resurgir de los Spurs sobresale al iniciar los playoffs

Los Spurs acababan de perder en tiempo extra ante un rival que acabó la temporada con 65 derrotas. Esa caída, el 17 de marzo ante los Knicks en el Madison Square Garden, parecía vislumbrar el ocaso de los campeones de la NBA.

El entrenador Gregg Popovich lo resumió como un "desempeño patético", y dijo que cada jugador de San Antonio debería sentirse "avergonzado" por "despreciar cómo se debe jugar básquetbol".

Un mes después, la aureola de los campeones de la liga es distinta: emprenden los playoffs con 21 victorias en sus últimos 25 partidos, uno de los cierres de temporada regular más arrolladores en la historia reciente.

Entre el 25 de marzo y el 8 de abril, los Spurs ganaron nueve partidos seguidos con un margen de diferencia de al menos 12 puntos, incluyendo un triunfo 107-92 sobre los Warriors de Golden State, el equipo que tuvo la mejor marca en la temporada regular.

"Si te dan a escoger, el último rival que quieres enfrentar en la primera ronda son los Spurs", afirmó Blake Griffin, el alero de los Clippers.

Griffin afirmó eso antes que se definieron los cruces para la postemporada de la NBA. ¿El oponente de los Clippers a partir del domingo en el Staples Center de Los Ángeles? Los Spurs, por supuesto.

San Antonio ha conquistado cinco campeonatos desde 1999, pero sin poder revalidar el título. Para conseguirlo deberá remar en series en las que arrancará como visitante. Aunque su foja fuera de casa fue de 22-19, los Spurs pueden presumir que vencieron a los dos líderes de conferencias y que le propinaron a los Warriors una de sus únicas dos derrotas en casa.

Ahora serán protagonistas de la serie más intrigante de la primera ronda. Los Clippers cerraron con 14 victorias en sus últimos 15 partidos.

"Nos hubiera gustado haber quedado segundos o terceros --lo que fuera-- para arrancar en casa", dijo Tim Duncan, el emblemático pívot de los Spurs. "Pero hemos tenido toda clase de recorridos estos años".

Aquí una guía para seguir la primera ronda:

--EL REGRESO DE DERRICK ROSE CON LOS BULLS

Cuando los Bulls reciban a Milwaukee el sábado, el armador Rose saldrá a la cancha en los playoffs por primera vez desde el partido inaugural de la postemporada de 2012, cuando sufrió un desgarro del ligamento cruzado anterior de la rodilla izquierda.

El calvario de las lesiones persiguió este año a Rose (disputó 51 partidos). También a Joakim Noah. Pese a una irregular campaña regular y la sensación generalizada de que su entrenador Tom Thibodeau tiene los días contados, Chicago (50-32) confía en que ha reunido el arsenal para pelear el título en el Este al disponer de Rose, Jimmy Butler, Mike Dunleavy Jr., Pau Gasol (54 dobles-dobles) y Noah en la alineación titular.

Chicago apenas pudo reunir a ese quinteto en 22 partidos, imponiéndose en 17.

--El MILAGRO DE LOS CELTICS

Por favor, no se engañe con el récord de 40-42 de Boston. Ganó 24 de sus últimos 36 partidos, el mejor rendimiento de los últimos dos meses y medio en el Este. ¿El segundo? Los Cavaliers de LeBron James, su oponente en la primera ronda.

Boston emergió como séptimo en su conferencia pese a que en plena temporada traspasó a sus dos estrellas, Rajon Rondo y Jeff Green. El nuevo referente es el armador Isaiah Thomas, candidato al premio al mejor sexto hombre y que llegó al equipo en febrero tras un cambio con los Suns.

Su entrenador es Brad Stevens, de 38 años y quien cumple apenas su segunda temporada.

--LOS LESIONADOS EN LA SERIE GRIZZLIES-TRAIL BLAZERS

El ala pívot Marc Gasol (tobillo izquierdo), el armador Mike Conley (esguince pie derecho) y el alero Tony Allen (muslo izquierdo) acabaron la temporada con Memphis con lesiones. Los últimos son lo que más preocupan, ya que Gasol lució en buen nivel en la victoria contra Indiana en la última fecha que les aseguró la ventaja de local.

La situación en Portland es más inquietante. El base Damian Lillard, el centro Robin López y el delantero LaMarcus Aldridge son los únicos del quinteto titular que están sanos. Perdieron al escolta Wesley Matthews (desgarro del tendón de Aquiles izquierdo) en marzo. CJ McCollum y Arron Afflalo, quienes reemplazaron a Matthews tras la lesión, también arrastran molestias. Y Nicolas Batum, colaborador de Aldridge y López bajo los tableros, se perdió la última fecha por un golpe en la rodilla derecha.

--LAS NUEVAS CARAS

Kobe Bryant, Dwyane Wade, Carmelo Anthony, Kevin Durant y Russell Westbrook serán los grandes ausentes. Pero Anthony Davis se bautizará en los playoffs con los Pelicans frente a Golden State, al igual que Kyrie Irving y Kevin Love con los Cavaliers.

La otra revelación es la presencia de los Bucks de Milwaukee, cuyo entrenador Jason Kidd orquestó un giro de 180 grados (de 15 victorias la pasada temporada a 42 esta campaña). Kidd ganó una serie de primera ronda el año pasado al mando de los Nets con la misma preclasificación de número seis. Dirige a un equipo en el que sobresalen jóvenes figuras como Giannis Antetokounmpo, Michael Carter-Williams y Khris Middleton. Y eso que al inicio de la temporada perdieron por lesión a Jabari Parker, su primera selección del último draft.

--¿SE ACUERDAN DE LOS HAWKS?

El enero perfecto, con 19 victorias en fila, luce ahora distante para el equipo que ha sido señalado como "los nuevos Spurs". Cerraron el año con 7-8, aunque con la justificación que decidieron dar descanso a sus titulares al tener asegurado el primer lugar del Este.

Ahora tienen el desafío de mostrar su mejor nivel de aquí hasta junio, en vez de enero.