Documental narra historia de extras latinos en "Gigante"

El joven George Washington Valenzuela iba a la peluquería en el pequeño pueblo de Marfa, Texas, cuando una mujer lo abordó en la calle y le preguntó si quería actuar en una película. Dijo que sí.

Semanas después, Valenzuela cantaba el himno nacional estadounidense frente a Rock Hudson y Elizabeth Taylor en el gran éxito de 1956, "Gigante".

Un nuevo documental investiga la historia de los niños latinos que actuaron en el filme, pero que luego fueron obligados a ver la película en cines segregados.

"Children of Giant" regresa al pueblo del oeste texano donde el director George Stevens y su equipo se instalaron para rodar una de las primeras películas importantes que aborda abiertamente el racismo.

En los 60 años transcurridos desde el estreno, la mayoría del elenco mexicano-estadounidense ha caído en el olvido, aunque la película dio a conocer al país la discriminación que padecían los latinos, dijo el director del documental, Héctor Galán.

"Mucha gente no comprende la importancia que tuvo 'Gigante' para los mexicano-estadounidenses de la época", dijo Galán. "Por primera vez se narraban historias de mexicano-estadounidenses en un plano nacional".

"Gigante", basada en la novela homónima de Edna Ferber, tiene como protagonistas al rico ganadero texano Jordan Benedict, Jr., interpretado por Hudson, y la mujer de alta sociedad Leslie Lynnton, encarnada por Taylor. Su enorme hacienda ocupa tierras que antes pertenecían a mexicano-estadounidenses pobres, quienes siguen trabajando la tierra pero carecen de derechos básicos como atención médica y sueldos dignos.

El hijo de Benedict, interpretado por Dennis Hopper, se casa con una enfermera mexicano-estadounidense --la actriz mexicana Elsa Cárdenas_, lo cual crea tensión racial. Otro protagonista del filme fue James Dean.

Desde su estreno la película atrajo a los mexicano-estadounidenses, sobre todo porque Ferber había entrevistado a los dirigentes del movimiento por los derechos civiles Héctor P. García y John J. Herrera para su novela y porque el filme incorporó episodios reales del movimiento en Texas.

Sin embargo, muchos de los actores principales no eran conscientes de la discriminación que sufrían los extras fuera del plató.

En el documental, Galán entrevista a Cárdenas, que recuerda cómo el personal de un hotel la miraba con recelo. Tampoco sabía que los niños mexicano-estadounidenses asistían a escuelas segregadas. Entrevista asimismo al actor infantil Tony Cantor, que recuerda incidentes racistas.

El documental abarca las experiencias de Stevens en la Segunda Guerra Mundial como soldado del Cuerpo de Señaleros. Stevens tomaría algunas de las primeras imágenes del Holocausto, las que se usarían en los Juicios de Nuremberg a los criminales de guerra nazis.

"Esa experiencia dejó una marca indeleble en él", dijo Galán. "Creo que no hubiera realizado 'Gigante' si no hubiera sido por esa experiencia".

Además, el documental muestra cómo Dean intercambiaba bromas con adolescentes mexicano-estadounidenses en los descansos de la filmación, y el estupor que provocó en la población su muerte en un accidente de tránsito en California semanas después.

"Children of Giant" inaugura una nueva temporada de la serie Voices de PBS el 17 de abril.

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Russell Contreras está en http://twitter.com/russcontreras