Madrid visita en liga apretada al Athletic, finalista copero

Acosado por el Barcelona en la liga española y en espera de su particular duelo en el clásico dentro de tres fechas, el Real Madrid buscará ampliar su liderato el sábado cuando visite al Athletic de Bilbao, recién clasificado a la final de la Copa del Rey que disputará precisamente contra el cuadro azulgrana.

Los bilbaínos eliminaron en semifinales al Espanyol el miércoles, horas después de que el Barsa sellara su propio boleto ganando por 3-1 al Villarreal, en una victoria que salió cara por la lesión del mediocampista Sergio Busquets.

Los barcelonistas perdieron un jugador clave para su cita liguera del domingo, cuando reciben al peligroso Rayo Vallecano con poco margen de error si quieren pugnar por el campeonato, al que le restan 13 fechas. Al arranque de la 26ta, el Madrid lidera la tabla de posiciones con 61 puntos por los 59 que acumula el Barsa y los 54 que cuenta el vigente campeón Atlético de Madrid, actual tercero y rival del cuarto clasificado Valencia (53), también el domingo.

El equipo que dirige el argentino Diego Simeone lucha tanto por seguir vivo en su defensa del título como por escapar a la persecución de los valencianistas, que ocupan el último puesto válido para disputar la próxima Liga de Campeones.

El Madrid no las tiene todas consigo tras ceder un empate la pasada fecha de local, 1-1 con el sexto clasificado Villarreal. Tras hilvanar 22 victorias en todas las competiciones en 2014, los blancos se han mostrado irregulares en 2015 y deben afrontar también la vuelta de octavos de final de la Champions el martes, cuando reciban al Schalke.

El técnico Carlo Ancelotti ansía recuperar al volante Luka Modric para la cita en Bilbao, aunque el central Sergio Ramos deberá esperar al choque europeo para reaparecer tras su lesión. El brasileño Lucas Silva y Asier Illarramendi se disputarán también un puesto en el mediocampo junto al intocable Toni Kroos.

Irregular a lo largo de la campaña, el Athletic recuperó la autoestima ganando 2-0 en la copa al Espanyol, aunque la empresa de tumbar al Madrid se antoja improbable para los "leones", que sólo han logrado vencer al conjunto blanco en una de sus últimas 10 visitas al feudo bilbaíno.

En esperas del gran duelo entre Barsa y Madrid del 22 de marzo, el madridista Cristiano Ronaldo sigue liderando la tabla de máximos cañoneros con 30 dianas por las 27 que cuenta el barcelonista Lionel Messi.

Pero Messi medirá olfato primero con un goleador insospechado como Alberto Bueno, quien viene de anotar cuatro tantos en la victoria del Rayo, 4-2 frente al Levante. Los rayistas destacan por su planteamiento atrevido y la fórmula les ha servido para ocupar el 11er lugar de la clasificación y ganar adeptos en el camino; aunque en la primera vuelta ya cayeron ante el Barsa por 2-0.

Los azulgranas no podrán contar con Busquets por su lesión en el tobillo derecho ni tampoco el brasileño Neymar por acumulación de tarjetas amarillas; pero se congratulan de la racha goleadora de Luis Suárez, quien ha marcado en tres cotejos seguidos entre Champions, liga y copa. Con cuatro dianas en ese tramo, el uruguayo parece haber agarrado definitivamente la onda cuando más exigente se torna el calendario, y luce especial sintonía con Messi. "Leo es el más desequilibrante de los dos", opinó de su compatriota el arquero rayista Cristian Alvarez, quien tampoco ocultó que "firmaría un empate a cero".

Simeone, por su parte, afronta una prueba de fuego en el Atlético-Valencia, duelo de altos vuelos con bajas notables como la del central brasileño Miranda y el delantero Antoine Griezmann en el conjunto colchonero, ambos sancionados. El técnico bonaerense podrá ubicar a José Giménez en la zaga después de que el uruguayo se recuperara de sus dolencias musculares y tendrá nueva ocasión de probar la dupla ofensiva que forman Fernando Torres y Mario Mandzukic.

Enfrente, Nicolás Otamendi lucha por integrar el centro de la defensa valencianista, pero es poco probable que el argentino se rehabilite a tiempo de su lesión de tobillo, y probablemente lo sustituya su compatriota Lucas Orbán. Las esperanzas son altas para el conjunto "ché" en su visita al estadio Vicente Calderón, aunque el plantel predique cautela. "No firmo el empate, pero el Atlético es el campeón, está arriba de nosotros, juega en su cancha y es el favorito", recordó el también argentino Enzo Pérez.

La parrilla dominical se completa con las visitas del Espanyol a la Real Sociedad y del Celta de Vigo al Villarreal. El sábado, el Deportivo La Coruña recibe al quinto clasificado Sevilla, el Elche al Almería, y el Granada al Málaga. La fecha arranca el viernes con el cotejo Levante-Eibar y cierra el lunes con Córdoba-Getafe.