Westbrook da paso al frente, ante ausencia de Durant

Kevin Durant estará fuera de combate hasta las postrimerías de la campaña. Russell Westbrook dio al Thunder un motivo para creer que el astro lesionado tendrá la oportunidad de participar en los playoffs a su regreso.

Westbrook anotó 21 puntos y logró la mejor cifra de su vida, con 17 asistencias, para que Oklahoma City aplastara el domingo 119-94 a los Nuggets de Denver, en el día en que Durant fue al quirófano otra vez.

Durant se sometió a una cirugía para reemplazar un tornillo que le causaba dolor en el pie derecho tras una operación anterior. El Jugador Más Valioso de la campaña pasada regresaría antes de los playoffs.

Westbrook, quien jugó con dos nuevos titulares, se encargó del espectáculo. Repartió 10 asistencias en el segundo cuarto y 12 en la primera mitad.

El escolta consideró que el equipo necesita a Durant, y manifestó su deseo de que el Thunder esté en una buena posición cuando retorne.

"Kevin quiere que ganemos, y nos vamos a encargar del negocio", afirmó

Enes Kanter totalizó 20 puntos y 12 rebotes por el Thunder, que ha ganado seis encuentros en fila y ocho de los últimos nueve. Serge Ibaka agregó 20 unidades, ocho balones capturados ante los tableros y ocho asistencias.

Ty Lawson consiguió 17 puntos y Danilo Gallinari agregó 16 por Denver, que ha perdido siete de sus últimos ocho compromisos.

También el domingo, Paul Millsap totalizó 23 puntos y 16 rebotes para que los Hawks de Atlanta evitaran lo que hubiera sido su primera seguidilla de tres derrotas en la campaña, al vencer 97-86 a los Bucks de Milwaukee.

Millsap reveló que la noche anterior, los integrantes de Atlanta revisaron videos de sus últimas derrotas.

"Nos ayudó ver lo que hicimos mal", indicó. "Es bueno que la gente sepa lo que no es aceptable. Hoy todos jugamos bien".

Kyle Korver añadió 12 unidades, incluidos tres triples en el cuarto periodo, luego que Atlanta había dilapidado una delantera de 16 puntos.

También por los Hawks, el dominicano Al Horford anotó 15 tantos, capturó ocho rebotes, entregó una asistencia y cometió una falta en 32:44 minutos.

Giannis Antetokounmpo convirtió dos tiros libres a 49 segundos de que concluyera el tercer periodo, para que Milwaukee empatara el marcador a 64.

Pero Atlanta, el mejor equipo en la Conferencia del Este, retomó en el cuarto periodo la fórmula que le había funcionado tan bien en la primera mitad. Realizó más pases al ataque y frustró a los Bucks a la defensiva.

Los Hawks abrieron el último periodo con una ofensiva de 24-7, incluido un triple y un enceste de Millsap en bandeja. Ello colocó el marcador en 90-73, con 5:05 minutos por disputarse.

Antetokounmpo y Khris Middleton sumaron 19 unidades cada uno por Milwaukee, que vio cortada una racha de cuatro triunfos consecutivos.

En otros partidos, los Pacers de Indiana derrotaron 104-98 a los Warriors de Golden State, líderes de la NBA; el Magic de Orlando se impuso 103-98 a los 76ers de Filadelfia, gracias a 31 unidades de Nik Vucevic; los Cavaliers de Cleveland apalearon 101-83 a los Knicks de Nueva York, con 18 puntos de LeBron James y otros tantos de Kyrie Irving, y los Grizzlies de Memphis vencieron 98-92 a los Trail Blazers de Portland, con 21 puntos del español Marc Gasol.

Además, los Pistons de Detroit vencieron 106-89 a los Wizards de Washington, y los Mavericks de Dallas se impusieron 92-81 a los Hornets de Charlotte.

Más tarde, los Lakers de Los Ángeles frenaron una seguidilla de siete derrotas consecutivas al imponerse 118-111 a los Celtics de Boston en tiempo añadido.