TracFone pagará millones por publicidad engañosa

El mayor proveedor de telefonía celular prepagada en Estados Unidos, TracFone Wireless, erogará 40 millones de dólares para resolver las reclamaciones gubernamentales de que engañó a millones de clientes de teléfonos multiusos con promesas de servicio de datos ilimitado.

La Comisión Federal de Comercio indicó el miércoles que la publicidad de TracFone prometía datos ilimitados, pero luego la compañía reducía drásticamente la velocidad con la que los consumidores bajaban la información --una práctica conocida como "estrangulación"-- cuando habían utilizado cierta cantidad de datos en un período de 30 días. En algunos casos, indicó la FTC (siglas en inglés de la comisión), la empresa interrumpía el servicio de datos de los clientes luego de que estos superaban el límite.

El servicio inalámbrico prepagado de TracFone se vende bajo varias marcas, incluidas Straight Talk, Net10, Simple Mobile y Telcel America.

El estrangulamiento reduce la velocidad para abrir sitios de internet o bajar videos. De acuerdo con la comisión, TracFone solía estrangular el flujo de datos cuando un cliente había usado entre 1 y 3 gigabytes. En ocasiones el servicio de datos era suspendido cuando llegaba a entre 4 y 5 gigabytes, señaló la FTC.

"El asunto aquí es sencillo: ilimitado significa ilimitado", dijo Jessica Rich, directora de la oficina de la FTC para la protección del consumidor, en una conferencia telefónica con reporteros. "Este caso es sobre publicidad falsa".

En un comunicado, TracFone indicó que colaboró con la comisión para "llegar a un acuerdo amigable, y en estos momentos ya no tenemos más comentarios" al respecto.

Los consumidores que tenían un plan ilimitado de Straight Talk, Net10, Simple Mobile o Telcel America antes de enero de 2015 pueden presentar una reclamación para recibir un reembolso. Estos dependerán de varios factores, incluido cuánto tiempo tuvo un cliente el plan TracFone y cuántos consumidores soliciten reembolsos.

La FTC afirma que TracFone ha estado estrangulando o interrumpiendo el servicio ilimitado de los consumidores desde 2009. La queja de la comisión indica que no había ninguna razón técnica para que la empresa limitara los planes de datos, como por ejemplo, velocidades más lentas debido a una congestión de la red.

Documentos internos, señala la comisión, dejan entrever que el estrangulamiento fue efectuado para "reducir los elevados costos vinculados" con proporcionar datos ilimitados.

En septiembre de 2013, TracFone comenzó a realizar algunas revelaciones sobre el estrangulamiento de los planes ilimitados, pero usualmente no estaban explicadas con claridad o la letra era demasiado pequeña como para que un cliente se percatara, afirmó la FTC.

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En línea:

Para interponer una reclamación: http://ftc.gov/prepaidphones