Buscan reducir tasa de salmonela en los productos avícolas

El gobierno presiona a la industria avícola para que refuerce la seguridad de los pollos y pavos aplicando nuevas normas destinadas a reducir el número de casos de salmonelosis en 50.000 por año.

Las normas propuestas que fueron anunciadas el miércoles por el Departamento de Agricultura se aplican a los productos más populares: pechuga, patas y alas de pollo, carne de pollo picada y pavo. Las medidas son voluntarias pero destinadas a presionar a las compañías para reducir la incidencia en sus productos del número de casos causados por la salmonela y la campilobacter, otro patógeno similar.

Entre las medidas que las empresas podrían adoptar para reducir los casos de esos patógenos se cuenta la mejor inspección de las parvadas y mejores condiciones sanitarias.

La propuesta pide a los productores que reduzcan las tasas de salmonela en trozos de pollo del 24% actual a menos del 16%, y de campilobacter del 22% al 8%. También se propone la reducción de las tasas en carne picada de pollo y pavo, y que las muestras se tomen a lo largo de un período mayor para asegurar su precisión.

El Departamento de Agricultura dijo que las normas podrían reducir en una cuarta parte los casos de enfermedades.

"Apuntamos específicamente a lograr que los productos avícolas que se compran con mayor frecuencia sean saludables", afirmó el secretario de Agricultura Tom Vilsack.

Ashley Peterson, directiva del Consejo Nacional del Pollo, dijo que la industria ya ha logrado mejoras. Afirmó que las empresas avícolas han explorado opciones para reducir la contaminación, incluso reforzando los programas de sanidad, control de temperatura y modo de procesamiento.

Una vez que apliquemos las normas "cumpliremos o excederemos" los requisitos, agregó.

Las normas fueron emitidas después de un intenso brote de salmonelosis vinculado con la compañía californiana Foster Farms, que provocó la enfermedad a más de 600 personas entre marzo del 2013 y julio del 2014. En 2013, el Departamento de Agricultura dijo que los inspectores en Foster Farms habían documentado "materia fecal en el pollo sacrificado" y condiciones sanitarias deficientes.

Foster Farms aplicó medidas para mejorar las condiciones sanitarias y las inspecciones, y los Centros para el Control y Prevención de las Enfermedades dicen que ahora los productos de la compañía presentan menos del 5% de salmonela.

Vilsack indicó que el brote en Foster Farms hizo que el departamento se diera cuenta de que necesitaba concentrarse en reducir la salmonela en las partes del pollo. Aclaró que tenía en vigencia normas para los pollos enteros pero no para porciones individuales como pechuga y alas. La nueva propuesta abarca también las partes, que el departamento dice representan el 80% de la carne de pollo en venta.

El Departamento de Agricultura también dio a conocer los nombres de las compañías que cumplen o exceden las normas y cuáles tienen más por hacer. El secretario dijo que las empresas deben darse cuenta de que cumplir con las normas es favorable para su negocio. "A largo plazo le conviene al mercado ofrecer alimentos más saludables", afirmó Vilsack.

Los defensores de los consumidores han gestionado normas más estrictas por considerar que la venta de aves crudas contaminadas con salmonela debería ser ilegal. Las leyes actuales permiten que los productos avícolas contengan cierto margen de salmonela porque es muy prevaleciente y se elimina si los consumidores manipulan y cocinan la carne adecuadamente.

Por el contrario, actualmente es ilegal vender carne contaminada con E. coli, que puede causar enfermedades severas o muerte.

Caroline Smith DeWaal, del Centro para la Ciencia en Interés del Público, dijo que las normas propuestas serían más efectivas de ser obligatorias porque actualmente "el Departamento de Agricultura no puede cerrar una planta por no cumplirlas".

Aproximadamente un millón de personas en Estados Unidos enferman de salmonelosis cada año, y un 20% de los casos son vinculados al consumo de pollo y pavo.

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Mary Clare Jalonick está en Twitter como: http://twitter.com/mcjalonick