Escuelas en Los Ángeles ofrecen cenas a niños pobres

Muchos de los niños en la Escuela Primaria Kingsley Elementary en un barrio pobre de Los Ángeles comen desayunos y almuerzos provistos por la escuela. Para los casi 100 inscritos en el programa extraescolar, también se sirve cena.

El segundo mayor distrito escolar en Estados Unidos va a aumentar al doble el número de niños que reciben cena, con la mira puesta en ofrecerlo en todas sus escuelas. Es una tendencia creciente: A nivel nacional, el número el niños que reciben cenas o una merienda tras acabarse las clases subió a casi un millón el año pasado.

"Cuando los niños tienen hambre, no prestan atención", dijo Bennett Kayser, miembro de la junta del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, que anunció la expansión el jueves. "Es algo que debería haber comenzado hace años".

Trece estados y el Distrito de Columbia comenzaron a ofrecer cenas a estudiantes como parte de un programa piloto expandido a todos los estados tras la aprobación en 2010 de la Ley de Niños Saludables y sin Hambre. Escuelas en las que al menos la mitad de los niños provienen de familias de bajos ingresos y son elegibles para almuerzos libres o de bajo costo reciben rembolsos por cada cena por el Departamento de Agricultura, a una tasa significativamente mayor que el costo de la comida.

En el año fiscal de 2014, se sirvieron 104 millones de cenas a estudiantes, comparado con 19 millones en 2009. La participación es aún más baja que en los programas de desayuno y almuerzo en las escuelas del país que sirven a más de 12 millones y 31 millones de estudiantes, respectivamente.

La introducción de cenas en las rutinas escolares es algo único que pudiera tomar el lugar de lo que muchos consideran un ritual casi sagrado: la cena familiar.

Los partidarios dicen que muchos estudiantes se quedan en las escuelas hasta las primeras horas de la noche, por lo que tiene sentido proveerles una comida adicional. En el caso de los niños más necesitados, pudieran no comer nada después de clases, aparte de lo que es ofrecido en la escuela.

Estudios sobre cenas familiares han arrojado numerosos beneficios: Mejor rendimiento académico, menos delincuencia y mejores relaciones familiares, pero el estudio no responde a una interrogante: ¿Están esos niños beneficiándose porque cenan con sus familias, o las mismas familias que cenan juntas muestran otras características que explican el mejor rendimiento?

Estudios más recientes indican que aunque las cenas familiares pueden ser vinculadas a menos síntomas de depresión, la mayoría de los otros beneficios parecen decrecer cuando se tienen en cuenta otros factores demográficos y ambientales. En un momento en el que muchas familias tienen horarios atareados, la cena en la escuela pudiera proveer algún alivio, dijo Rachel Dunifon, profesora de la Universidad Cornell.