Ravens aprovechan errores y eliminan a Steelers

Los Ravens sobrevivieron a la pérdida de Ray Rice, a un desempeño irregular en el otoño y a un mes crítico sin su nose tackle, quien estaba suspendido. Pero ganar en Pittsburgh parecía una misión aún más complicada.

Baltimore lo consiguió, y su premio será un duelo ante los temibles Patriots.

Joe Flacco lanzó dos pases de anotación en la segunda mitad y los Ravens derrotaron el sábado 30-17 a los Steelers de Pittsburgh para eliminarlos en la primera ronda de los playoffs.

Flacco completó un envío con Torrey Smith para una jugada de 11 yardas que terminó en las diagonales en el tercer cuarto, y encontró a Crockett Gillmore con un pase de 21 yardas en el cuarto periodo, una jugada después de que Terrell Suggs le interceptó un balón a Ben Roethlisberger.

"Así es el fútbol americano en la postemporada", dijo el entrenador de Baltimore, John Harbaugh. "Y así es Joe Flacco. Es el mejor quarterback. Lo prefiero cada día de la semana, y más los domingos o los sábados".

Los Ravens ganaron en Pittsburgh por primera vez en un encuentro de postemporada.

Baltimore (11-6) capturó cinco veces a Roethlisberger y desequilibró a la segunda mejor ofensiva de la NFL. Roethlisberger pasó para 334 yardas, pero los Steelers (11-6) debieron conformarse con goles de campo, mientras que los Ravens siguieron anotando touchdowns frente a sus acérrimos rivales de la División Norte de la Conferencia Americana.

"No jugué suficientemente bien", reconoció Roethlisberger. "No hice lo suficiente para ganar, y los compañeros me ven como su líder, como el quarterback que debe hacer las jugadas necesarias para ganar. Creo que no hice eso hoy".

Baltimore enfrentará a Nueva Inglaterra, primer clasificado de la Americana, el próximo sábado.

Dos años después de guiar a los Ravens a la conquista de su segundo título del Super Bowl --con triunfos sobre Denver y Nueva Inglaterra en los playoffs_, Flacco hizo lo que suele conseguir en enero.

Sus siete victorias como visitante en postemporada son la mayor cantidad de un quarterback desde 1970, cuando se fusionaron las dos ligas. El sábado completó 18 de 29 pases para 259 yardas y dos anotaciones.

Así, los Ravens cobraron venganza de los Steelers, que los eliminaron de la postemporada en 2008 y 2010, en el Heinz Field.

Desde entonces, Flacco ha madurado. Y aunque la campaña de Pittsburgh incluyó un repunte que le permitió conquistar la División Norte por primera vez en cuatro años, un renovado plantel de los Steelers pudo hacer muy poco en un encuentro de vida o muerte.

Pittsburgh jugó sin su corredor Le'Veon Bell, seleccionado para el Pro Bowl pero marginado por una lesión en la rodilla derecha. Los sustitutos Ben Tate, Josh Harris y Dri Archer aportaron apenas 43 yardas en 15 acarreos.

La racha de cuatro victorias consecutivas de los Steelers llegó a su fin de una manera abrupta y dolorosa.

Baltimore ganó su tercer partido de primera ronda de postemporada como sexto clasificado. Fue otro vuelco en una campaña que comenzó con la suspensión y eventual baja de Rice por golpear a su entonces prometida y actual esposa.

Después de todo el caos, los Ravens parecen fortalecidos. Ahora tendrán que concentrarse en Nueva Inglaterra, el mejor equipo de la Americana en la temporada regular.