Juez: Stockton debe pagar a acreedores y pensiones

Un juez federal falló el miércoles que la ley federal de bancarrota permite al municipio de Stockton, California, tratar sus obligaciones con fondos de pensiones públicas como cualquier otra deuda, lo que significa que la ciudad podría reducir sus contribuciones a esos fondos.

Stockton alegó que debe hacer sus contribuciones a los fondos de pensiones de empleados públicos antes de pagar a sus acreedores la cantidad total que les debe.

El caso es seguido muy de cerca porque podría ayudar a aclarar quiénes reciben pagos primero de gobiernos municipales en apuros financieros: los fondos de retiro o los acreedores.

El fallo es el resultado de la alegación de un acreedor, Franklin Templeton Investments, de que las obligaciones de pensiones deben tratarse como las demás deudas. El juez aún no ha fallado sobre el plan general municipal para salir de la bancarrota, que incluye el pago ininterrumpido de sus obligaciones a los fondos de retiro.

El administrador municipal de Stockton, Kurt Wilson, y su abogado, Marc Levinson, declinaron comentar sobre el fallo. El gobierno municipal se preparaba para presentar su plan para salir de la bancarrota en las próximas horas.

Los abogados habían alegado que la ley de California daba a los fondos de pensión protecciones especiales más allá de las contempladas en otros casos, como la bancarrota de Detroit.

En su fallo del miércoles, el juez federal de bancarrota Christopher Klein dijo que la "ley de retiro de empleados públicos de California... es simplemente inválida ante la cláusula de primacía de la Constitución de Estados Unidos".

Eso significa que la ley federal de bancarrota y de contratos es aplicable a los fondos de pensión "como a cualquier otro", dijo Klein.

Durante el proceso, Levinson dijo que los empleados de Stockton podrían verse obligados a aceptar una reducción de 60% en las pensiones si un juez federal rechaza su plan de reorganización.

Ese plan contempla hacer pagos inalterados al sistema de pensiones CalPERS, pese a las objeciones de Franklin, que trata de cobrar una deuda de 32,5 millones de dólares. Si Klein aprueba el plan, su fallo sobre que los pasivos de pensiones deben ser tratados igual que otras deudas no tendría efectos prácticos, dijo a reporteros Michael Gearin, abogado de CalPERS.

Es probable que CalPERS o alguna otra parte apele el fallo una vez que el juez emita una opinión por escrito, dijo Gearin.

Stockton está unos 130 kilómetros (80 millas) al este de San Francisco.