Canal de Panamá se prepara para centenario

El Canal de Panamá arrancó la cuenta regresiva hacia el centenario de su creación, al cumplir el jueves 99 años de funcionamiento en momentos en que la vía interoceánica está en el tramo final de su multimillonaria ampliación que duplicará la capacidad de la ruta marítima.

"Durante el año que hoy iniciamos rendiremos tributo a las diferentes manifestaciones que el ingenio humano hizo posible para unir los mares", expresó el administrador de la Autoridad del Canal de Panamá, Jorge Luis Quijano, durante un acto celebrado en las esclusas de Miraflores sobre el Pacífico en que se hizo el anuncio de la cuenta regresiva y se develó el logotipo oficial del centenario.

Agregó que las actividades que se realizarán los próximos meses destacarán las innovaciones tecnológicas y el impacto cultural, económico y social que conllevó la construcción del Canal. Así como la lucha que por décadas llevaron los panameños para conseguir la administración plena del canal, lo cual se concretó el 31 de diciembre de 1999 cuando Estados Unidos transfirió la vía a Panamá y concluyó en esa misma fecha su casi centenaria presencia militar en el país centroamericano.

El canal fue construido por los Estados Unidos y desde su apertura el 15 de agosto de 1914 ha tenido "múltiples impactos en la humanidad, como el desarrollo de nuevos equipos para el movimiento masivo de tierra, el uso industrial de la electricidad y otras innovaciones que hicieron posible la construcción y luego el funcionamiento de la vía acuática", reseñó un comunicado de la Autoridad.

Con la unión de los océanos Atlántico y Pacífico a través de una ruta de 80 kilómetros de extensión, "la vía panameña se convirtió en un catalizador del comercio mundial al acortar las distancias, reducir los costos y los tiempos de navegación del movimiento de mercancía entre los centros de producción y consumo", apuntó Quijano.

Desde hace 99 años el Canal de Panamá "ha conectado al mundo", solo hay que ver cómo los 14.000 barcos que cruzan cada año esta vía acuática llegan a 1.700 puertos en 160 países, apuntó el presidente de la junta directiva y ministro para Asuntos del Canal, Roberto Roy.

Unos 56.000 hombres y mujeres que llegaron de todas partes del mundo, construyeron la vía marítima en las entrañas del istmo desafiando la rigurosidad del terreno selvático y enfermedades tropicales que cobraron la vida de muchos trabajadores. Se calcula que 5.609 personas, mayormente trabajadores antillanos, murieron por enfermedades y accidentes durante el periodo de construcción. Al terminar los trabajos, muchos de los obreros se asentaron en el Istmo.

Las celebraciones del centenario, encuentran a la vía en el tramo final de su ampliación que comenzó en el 2007 a un costo de 5.250 millones de dólares. La ampliación duplicará la capacidad operativa de la vía para que pueda ser utilizada por buques más grandes. Los trabajos de ampliación van adelantados en un 60%, la otra semana llegan las primeras compuertas para las nuevas esclusas, según Quijano.

Se tiene previsto que el canal ampliado esté funcionando formalmente a mediados de 2015.

El Canal de Panamá lo cruzan actualmente unos 14.000 barcos al año. Desde su apertura en 1914 ya lo han utilizado un millón de buques. Sus principales usuarios son Estados Unidos, China, Japón y Chile.