Legislador Rangel enfrenta primarias reñidas

Hace menos de una década, el legislador federal Charles Rangel destrozaba a cualquier adversario en sus campañas de reelección, arrasando en las primarias y consiguiendo victorias con ventaja de dos dígitos para regresar una y otra vez a la Cámara de Representantes durante más de 40 años.

Pero en años recientes, "El León" de Harlem es quien ha sido blanco de los cazadores.

Además, un escándalo ético relacionado con impuestos que derivó en que fuera censurado en 2011 socavó gran parte de su poder cuando en 2010 dejó el cargo de presidente de la poderosa Comisión de Recursos y Arbitrios de la Cámara de Representantes bajo presión de sus colegas demócratas. Y en los años transcurridos desde entonces, los márgenes del distrito que representa han cambiado, así como su demografía: se volvió mayoritariamente hispano y ahora incluye partes de la ciudad donde él no es tan conocido como en su terruño de Harlem.

Rangel superópor un margen estrecho de aproximadamente 1.000 votos al senador estatal Adriano Espaillat hace dos años en la contienda por el 13er Distrito del Congreso, la cual involucró resultados rebatidos y una demanda. Ahora, algunos observadores están pronosticando que una revancha con Espaillat en la primaria del 24 de junio podría ser el último rugido de Rangel.

"Demografía es destino, especialmente en Nueva York", dijo el asesor político Hank Sheinkopf. "Si la demografía ha cambiado en forma tan dramática, Charlie Rangel puede perder".

Espaillat fue el primer dominicano-estadounidense en la Legislatura estatal y podría convertirse en el primero en el Congreso si gana las elecciones primarias y la elección general en el distrito mayoritariamente demócrata. Entre los otros candidatos se encuentran Michael Walrond Jr., un pastor de Harlem, y Yolanda García, quien reside en el distrito del Bronx.

Rangel, de 83 años, ha sido firme respecto a lo que puede ofrecer. En un debate realizado en abril con Espaillat y Walrond, fue categórico al decir que era el mejor hombre para la tarea.

"Si yo pensara por un minuto que cualquiera de ustedes dos puede ir a Washington, estaría en casa con mi esposa y mis nietos", enfatizó.

Espaillat fue igualmente directo al mencionar que es necesario reemplazar a Rangel.

"Pienso que este distrito ha tomado una dirección equivocada. Ha deambulado hacia un páramo", señaló.

Una encuesta de New York Times/NY1/Universidad Siena publicada el 21 de mayo mostró que Rangel tenía un apoyo de 41% de los posibles votantes y Espaillat del 32%, mientras que Walrond y García se ubicaban muy por detrás. Quince por ciento de los entrevistados dijeron no estar decididos. El margen de error fue de cuatro puntos porcentuales.

De las personas encuestadas, más de dos terceras partes de votantes de raza negra apoyaron a Rangel --quien es negro-- y 5% a Espaillat, mientras que más de la mitad de los electores hispanos entrevistados respaldaron a Espaillat y 25% a Rangel. Eso es en un distrito en el que los hispanos son la mayoría, incluido un número creciente de dominicanos tanto en el norte de Manhattan como en partes del Bronx que fueron agregadas al 13er Distrito en la última restructuración de las líneas divisorias de los distritos del Congreso.

"No hay duda respecto al hecho de que la mayoría de los dominicanos van a votar por Adriano Espaillat", dijo Carlos Vargas Ramos, investigador del Centro de Estudios Puertorriqueños en la Universidad Hunter.

Rangel, elegido por primera vez al Congreso en 1970 cuando superó al político Adam Clayton Powell Jr. de Harlem, aún enfrenta las consecuencias del escándalo. Fue declarado culpable de 11 violaciones a la ética, incluida la falta de pago de algunos impuestos y el valerse de recursos del Congreso con el fin de recabar dinero para un centro académico con su nombre.

"Ha habido un fuerte declive en su posición. Ya no tiene las mismas cosas para ofrecer que tenía hace algunos años, y éso es lo que lo debilitó", dijo Angelo Falcon del Instituto Nacional de Políticas para los Latinos.

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Deepti Hajela está en Twitter como: www.twitter.com/dhajela