Resaltan trabajo infantil en cultivos de tabaco

Un menor de 18 años no puede comprar cigarrillos en Estados Unidos, pero niños de hasta 7 años están trabajando jornadas largas en los campos cosechando hojas de tabaco que contienen nicotina y pesticidas, en ocasiones bajo condiciones peligrosas y calor sofocante, según un reporte publicado el miércoles por un grupo internacional defensor de los derechos humanos.

El reporte de Human Rights Watch detalla las conclusiones de entrevistas con más de 140 niños que trabajan en granjas en Carolina del Norte, Kentucky, Tennessee y Virginia, la principal zona tabacalera del país. El grupo dice que la mayor parte de lo que documentó es legal bajo la ley estadounidense, pero su intención es poner de relieve la práctica e instar tanto a los gobiernos como a las compañías tabacaleras a tomar más medidas para proteger a niños del peligroso trabajo de cosecha del cultivo comercial que ha construido negocios, fundado ciudades e influenciado en culturas.

"Estados Unidos le ha fallado a las familias estadounidenses al no proteger significativamente a niños agricultores de los peligros a su salud y seguridad, incluso en los campos de tabaco", dijo Margaret Wurth, investigadora de los derechos de los niños y coautora del informe. "El trabajo agrícola es de por sí arduo, pero los niños que trabajan en granjas tabacaleras se enferman tanto que vomitan, se cubren de pesticidas y no tienen un equipo real de protección".

Niños entrevistados por el grupo en 2012 y 2013 reportaron vómitos, náuseas y dolor de cabeza cuando trabajaron en granjas tabacaleras. Los síntomas que reportaron son acordes con envenenamiento por nicotina llamado a menudo "enfermedad del tabaco verde", lo cual ocurre cuando los trabajadores absorben nicotina a través de la piel cuando manejan las plantas de tabaco.

Los niños dijeron además que trabajaban jornadas largas --frecuentemente bajo calor extremo_, sin pago por tiempo extra o descansos suficientes, y sin equipo protector o con uno inadecuado.

Según el reporte, las leyes de trabajo agrícola en Estados Unidos permite que los niños trabajen jornadas más largas a edades menores y en condiciones más peligrosas que los niños en cualquier otra industria. Con el permiso de los padres, se puede contratar niños de hasta 12 años para jornadas ilimitadas fuera de su horario escolar en una granja de cualquier tamaño. Y no existe edad mínima para que los niños trabajen en granjas pequeñas.