Cambio en ley enfrenta a productores de whiskey

Si no está fermentado en Tennessee con una fórmula que contenga al menos 51% de maíz machacado, filtrado con carbón vegetal de maple y embotellado con un contenido de alcohol de 80 grados entonces no es whiskey de Tennessee.

Eso dice la ley de un año de antigüedad que recuerda casi al pie de la letra el proceso para elaborar el whiskey de marca Jack Daniel's, el whiskey de Tennessee más conocido en el mundo.

Algunos legisladores locales están considerando retirar algunos de los requerimientos porque dicen que dificulta a destilerías artesanales etiquetar sus productos como whiskey de Tennessee, una atracción distintiva a la floreciente industria de ese licor estadounidense.

Pero los fabricantes de Jack Daniel's creen que detrás de esa iniciativa está la mano de un competidor, Diageo PLC, el conglomerado que posee George Dickel, otra destilería de Tennessee que se encuentra a unos 25 kilómetros de distancia de la suya.

"Se trata más de debilitar a una marca por la que hemos trabajado muy duro", dijo Jeff Arnett, el maestro catador en la destilería de Jack Daniel's en Lynchburg, Tennessee. "No creo que el estado de Tennessee deba avergonzarse de proteger al whiskey local del bourbon o el escocés o de cualquier producto con el que competimos".

El legislador republicano estatal Bill Sanderson aseguró que la ley impulsada por él no elimina la que el año pasado apoyó la compañía matriz de Jack Daniel's, Brown-Forman, con sede en Kentucky. El principal cambio será permitir a los fabricantes de whiskey de Tennessee usar barricas recicladas, lo que les representaría un ahorro significativo ya que las nuevas cuestan hasta 600 dólares cada una, dijo.

"Hay muchas maneras de fabricar whiskey de alta calidad, aun cuando no sigan los procedimientos de Jack Daniel's", dijo " Sanderson. "¿Qué les da el derecho de llamar a su producto whiskey de Tennessee, y a otros no?'''.

Sanderson reconoció que presentó la iniciativa a solicitud de Diageo, pero señaló que eso también ayudaría a destilerías pequeñas que se han abierto en todo el estado. Diageo dio una opinión sobre el mismo tema.

"Esto no se trata de Diageo, porque nuestros cuatro whiskeys de Tennessee se hacen en barricas de roble nuevas", dijo el vicepresidente ejecutivo de la compañía, Guy L. Smith IV. "Esto se trata de Brown-Forman que trata de suprimir la competencia".

Las normas y especificaciones del whiskey de Tennessee son consecuencia de una denominación de origen creada para el bourbon hace mucho tiempo. Hace alrededor de medio siglo el Congreso declaró al bourbon un producto de Estados Unidos.

Por ley, esa bebida debe estar elaborada con una mezcla de granos que contenga al menos 51% de maíz, destilada a menos de 160 grados de contenido de alcohol, carecer de aditivos excepto agua para reducir el contenido alcohólico y ser añejado en barricas de roble blanco.

Los licores que no siguen esos lineamientos no pueden venderse como bourbon. Por ejemplo, un producto de Brown-Forman llamado Early Times está etiquetado como "whisky de Kentucky " porque se elabora en barricas recicladas.

David McMahan, un cabildero que representa a la destilería Dickel and Popcorn Sutton, aprobada el año pasado obligaría a que todos los whiskies de Tennessee tuvieran el sabor del Jack Daniel's.

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Schreiner contribuyó desde Frankfort, Kentucky.