Playoffs de NFL se juegan con defensa

Cuatro de las cinco mejores defensivas aún están con vida en los playoffs de la NFL. Y esta es la época del año en la que una buena defensa puede marcar la diferencia.

"Acarrearon el balón de manera efectiva y el resto lo hicieron con defensa, y esa fórmula funciona", dijo el entrenador de Denver, John Fox, en referencia al sorpresivo triunfo de los Chargers de San Diego en Cincinnati la semana pasada. "Es una fórmula probada".

Seattle (1), Carolina (2), Nueva Orleáns (4) y San Francisco (5) son los cuatro equipos con las mejores defensivas en los playoffs divisionales, y desde ahora deben ser considerados favoritos a ganar el Super Bowl.

Los Seahawks fueron primeros de la NFL en yardas por aire aceptadas (promedio de 172 por partido) y en intercepciones (28), algo que sólo dos equipos han logrado desde 1970, y ambos llegaron al Super Bowl: Tampa Bay en 2002 y Miami en 1982.

Seattle fue también líder de la liga en puntos permitidos por encuentro (14,4), yardas (273,6), robos de balón (39) y en diferencial de intercambios (+20).

En el que es considerado el mejor perímetro de la NFL sobresalen el cornerback Richard Sherman, primer jugador de los Seahawks que es líder de la liga en intercepciones (8) desde 1993, y el safety Earl Thomas, quien sumó 100 "tackleadas" y cinco intercepciones.

En la Semana 13 de la campaña regular esa defensa fue un dolor de cabeza para Drew Brees, el quarterback de los Saints, y seguramente lo será este fin de semana también.

Pero Nueva Orleáns tiene sus propios argumentos defensivos. Bajo el mando de su nuevo coordinador Rob Ryan, los Saints terminaron como la cuarta mejor defensa de la liga, al permitir un promedio de 305,7 yardas por juego; fueron segundos contra el pase (194,1) y cuartos en puntos permitidos (19).

El ala defensiva Cameron Jordan tuvo 12,5 capturas de quarterback y el linebacker Junior Galette aportó otras 12, mientras el también linebacker Curtis Lofton fue líder de los Saints con 125 "tackleadas" y el esquinero Keenan Lewis tuvo cuatro intercepciones.

La semana pasada, en Filadelfia, esta defensa limitó al mejor corredor de la liga, LeSean McCoy, a 77 yardas por tierra en uno de los partidos de comodines.

El otro duelo de la Conferencia Nacional incluye a la segunda y a la quinta defensiva, Carolina y San Francisco, respectivamente.

La de Panthers fue la segunda en puntos (15,1) y en yardas (301,3), así como primera en capturas al pasador (60). El linebacker de segundo año Luke Kuechly fue nuevamente el líder en "tackleadas" del equipo con 176, además de cuatro intercepciones. Thomas Davis (151 "tackleadas") y los defensive ends Greg Hardy (15 capturas de quarterback) y Charles Johnson (11) son otros jugadores clave en la intimidante defensa de Carolina.

Los 49ers no se quedan atrás. Aceptaron sólo 221 yardas aéreas por encuentro, séptimos en la NFL; toleraron que los oponentes apenas convirtieran el 34,1% de sus terceros downs, quinto mejor porcentaje en la liga; permitieron 95,9 yardas terrestres por juego (cuarto sitio) y fueron el único equipo que no dejó que un solo corredor sumara 100 yardas.

Patrick Willis, Ahmad Brooks, NaVorro Bowman y Aldon Smith conforman la que sin duda es la mejor cuarteta de linebackers de la liga. En el partido de comodines, los 49ers capturaron en cuatro ocasiones a Aaron Rodgers y dos de esas capturas fueron de Brooks.

En la Conferencia Americana no están las defensivas más dominantes, pero Denver, San Diego, Nueva Inglaterra e Indianápolis no pueden depender todo el tiempo de sus estelares quarterbacks, Peyton Manning, Philip Rivers, Tom Brady y Andrew Luck, respectivamente.

Porque en esta época del año, en los playoffs, se gana con defensa.