Millones de personas se suben a aviones cada día, quejándose de la falta de espacio, pero dando por sentado de que pueden viajar miles de kilómetros en unas pocas horas.

El miércoles se cumple el centenario del primer vuelo comercial: Un viaje de apenas 23 minutos sobre la Bahía de Tampa, en Florida. La línea San Petersburgo-Tampa fue subsidiada por las autoridades de San Petersburgo que querían atraer más turistas a la ciudad en el invierno. La alternativa: Un viaje de 11 horas en tren desde Tampa.

El piloto Tony Jannus tenía solamente espacio para un pasajero, que se sentó junto a él en la cabina. Tres meses más tarde, cuando acabó la temporada turística, se acabó el subsidio. La aerolínea había transportado a 1.204 pasajeros, pero no volvería a volar.

Con el aniversario en mente, The Associated Press se puso en contacto con ejecutivos de la aviación civil para conocer sus predicciones para el sector. Las repuestas han sido editadas por longitud y claridad.

EN CINCO AÑOS:

-- Richard Anderson, director ejecutivo de Delta Air Lines: "Apenas hace un decenio parecía que las aerolíneas estaban comprando todos los aviones de 50 asientos que podían. Pero la utilidad real de esos aviones pequeños vino y se fue, en los próximos años veremos que esas flotilla siguen reduciéndose".

-- Gary Kelly, director ejecutivo de Southwest Airlines: "Tendremos menor aerolíneas, pero serán mayores, más fuertes y saludables".

-- Maurice J. Gallagher, Jr., director ejecutivo de Allegiant Travel Co.: "Va a aumentar la automatización y van a reducirse los costos de mano de obra".

EN 25 AÑOS:

-- David Barger, director ejecutivo de JetBlue Airways: "La libertad de viajar entre dos puntos cualquiera en el mundo va a ser algo común. Va a haber miles de millones de viajeros cada año volando en nuevos aviones que serán mejores para el ambiente. De hecho, los viajes con cero emisiones van a ser una realidad".

-- Mark Dunkerley, director ejecutivo de Hawaiian Airlines: "Muchos de los consumidores de hoy no podrán pagar por el alto costos de los vuelos".

-- James Hogan, director ejecutivo de Etihad Airways: "Una nueva generación de aerolíneas, con la visión y voluntad de ser diferentes, van a conseguir reducir los costos, mejorando productividad y acceso a nuevos mercados".

-- Sir Richard Branson, presidente de Virgin Atlantic Airways: "No tengo dudas de que durante mi vida podremos volar de Londres a Sydney en menos de dos horas, con mínimo impacto ambiental. Las asombrosas vistas de nuestro hermoso planeta abajo y le experiencia de volar en cero gravedad van a dar un nuevo significado al entretenimiento en vuelo".

EN 100 AÑOS:

-- David Siegel, director ejecutivo de Frontier Airlines: "El primer vuelo fue de apenas 18 millas, pero mira cuánto hemos avanzado. Quizás en el futuro expertos diseñen nuevos sistemas de propulsión. Pudiéramos ver innovaciones en diseño, transportes locales basados en aviones pequeños y eficientes, y quizás incluso aviones comerciales sin piloto".

-- Ben Baldanza, director ejecutivo de Spirit Airlines: "La tecnología 'ponme allí' de Google implementada en su software de mapas vuelve obsoletas todas las aerolíneas".

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