El plazo ha vencido, así como el sorpresivo período de gracia, para contratar un seguro de gastos médicos como parte de la nueva ley de salud en Estados Unidos.

¿Ahora qué?

Aquellos que consiguieron navegar el portal HealthCare.gov, propenso a las fallas técnicas y a menudo abrumado por el tráfico, aún tienen trabajo por hacer para asegurarse de que su éxito en la internet les dé una cobertura real el año entrante.

El primer paso recomendado por los expertos es llamar a la compañía de seguros correspondiente y corroborar que recibió el pago.

¿Qué pasa si la persona que no hizo su contratación antes de que venciera el plazo en Nochebuena quiere un seguro para el 2014, como lo requiere la ley para la mayoría de los estadounidenses? Uno podría estar sin seguro un mes, pero aún puede registrarte para una cobertura que comenzará en febrero.

"Ten paciencia, porque están tratando de ayudarte", dijo Tina Stewart, una estudiante universitaria de 25 años que consiguió enrolarse en un plan de salud el martes por la mañana. "Va a tomar tiempo".

Los históricos cambios hechos por la Ley de Atención Médica Accesible entran en vigor el 1 de enero. Ya no se le puede negar seguro médico a personas con padecimientos crónicos. Aquellas que se enferman y comienzan a acumular facturas médicas ya no perderán su cobertura. Y hay límites a los costos que el paciente debe cubrir, con el fin de protegerlo de la bancarrota.

Pero a menos que el millón de estadounidenses que hasta ahora se han inscrito para cobertura en el sistema se aseguren de que sus solicitudes llegaron a sus nuevas compañías de seguros sin errores, algunos pudieran encontrarse con que aún no tienen cobertura cuando traten de visitar al médico o comprar medicamentos que requieren receta.

"Los documentos de inscripción han mejorado y son más correctos, pero aún hay trabajo por hacer", dijo Robert Zirkelbach, portavoz de America's Health Insurance Plans, un grupo que representa al sector de seguros privados. "Los planes de salud aún están teniendo que corregir algunos errores que tienen en esos documentos".

Si todo sale bien, los consumidores pueden esperar un paquete de bienvenida de sus compañías de seguro en el correo, dijo Zirkelbach. Si no, una llamada a la empresa pudiera servir para aclarar la situación.

Pagar la primera prima es crucial. A causa de los cambios en los plazos para inscripción, la mayoría de las compañías de seguros aceptaron permitir pagos hasta el 10 de enero, y harán la cobertura retroactiva al 1ro, dijo Zirkelbach.

Tras el desastroso debut en octubre, el portal federal recibió dos millones de visitas el lunes y un fuerte tráfico -- aunque algo menos -- el martes. Tara McGuinness, portavoz de la Casa Blanca, dijo que no tenía un estimado inmediato del número de visitantes del martes ni de cuántas personas consiguieron registrarse sin problemas antes de que venciera el plazo el 24 de diciembre.

El próximo plazo significativo es en unos pocos meses. Si la persona no tiene cobertura para el 31 de marzo, pagará una penalización de impuestos el año próximo de 95 dólares o el 1% de sus ingresos, lo que sea más alto.

___

Carla K. Johnson está en Twitter como: http://www.twitter.com/CarlaKJohnson