El primer día de invierno llegó el domingo con una mezcla radical en el clima por todo Estados Unidos: hielo y fuertes vientos por los Grandes Lagos y áreas de Nueva Inglaterra, inundaciones en el sur, nieve en la región del medio oeste y altas temperaturas en la costa central del Atlántico.

La nieve y el hielo dejaron sin electricidad a 440.000 viviendas y negocios en el estado de Michigan, el norte de Nueva York y de Nueva Inglaterra; además están sin servicio eléctrico más de 475.000 personas en el este de Canadá. Pasarán algunos días hasta que se restablezca la luz por doquier.

Por lo menos nueve personas murieron a causa de la tormenta en Estados Unidos, cinco de ellos por inundaciones en Kentucky mientras que una mujer pereció por un tornado que pasó con vientos de 210 kilómetros por hora (130 mph) en Arkansas. En Canadá, cinco personas murieron en accidentes en las autopistas a causa de la tormenta.

Se prevé que las heladas harán peligrosas las carreteras por lo menos el lunes desde el norte de la región centro occidental hasta el norte de Nueva Inglaterra en el día de mayor circulación vial en el país.

A media tarde del domingo, más de 700 vuelos habían sido suspendidos y más de 11.000 tuvieron demoras, informó el sitio FlightAware.com, que sigue de cerca el cumplimiento de los itinerarios de vuelo.

En contraste, calor récord para esta época del año se sintió por segundo día consecutivo en los estados de la costa central del Atlántico debido a un sistema de aire caliente y húmedo procedente del sur.

En el Parque Central de Nueva York, el mercurio alcanzó los 21 C (70 F), superando fácilmente el récord de 17 C (63 F) registrado en 1998. Las altas temperaturas también se sintieron en Wilmington, Delaware 19 C (67 F); Atlantic City, Nueva Jersey 20 C (68); y Filadelfia 19 C (67). Washington llegó a más de 22 C (72 F), igualando la marca de 1889.

Se pronostica que las temperaturas regresarán súbitamente a la normalidad el lunes por la noche y el martes, a 1 C bajo cero (30 F).

El escenario era mucho más familiar con la época del año en Vermont, donde Lynne White escuchó cuando las ramas de los árboles se quebraban por el peso del hielo.

"En realidad se torna muy lindo", destacó. "No es seguro, con toda razón, pero es muy lindo", agregó.

Las fuertes nevadas en Wisconsin obligaron a decenas de Iglesias a suspender los servicios dominicales. Milwaukee tuvo una acumulación de 23 centímetros de nieve (9 pulgadas) y Manitowoc 19 centímetros (7 pulgadas). El hielo y la nieve en Oklahoma causaron tres accidentes de tránsito por las autopistas resbaladizas.

En el condado de St. Lawrence, en Nueva York, casi 5 centímetros (2 pulgadas) de hielo se habían acumulado para la mañana del domingo y cubrían ramas y cables del tendido eléctrico, dijo el supervisor de operaciones Jim Chesnut.

Se prevé que los vientos arreciarán, lo que aumenta las probabilidades de apagones, pero la declaración del estado de emergencia había ayudado a mantener las carreteras libres de autos, dijo Chesnut.

La empresa National Grid reportó casi 66.000 usuarios sin electricidad en Nueva York el domingo por la mañana. El portavoz Steve Brady dijo que esa cifra casi seguramente aumentará.

En Vermont se reportaron menos apagones, aunque el aeropuerto internacional de Burlington estuvo brevemente sin electricidad el sábado por la noche, dijo la directora de operaciones del aeropuerto, Kelly Colling.

El norte de Nueva Hampshire y partes del oeste de Maine también estaban cubiertas de hielo. La diócesis católica de Portland, Maine, autorizó a los feligreses no acudir a misa si se les dificultaba desplazarse, y recomendó "cautela y prudencia extremas" en sus decisiones de viaje.

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Los periodistas de The Associated Press Mary Esch, Bruce Shipkowski, Ken Miller, David Goodman, Rick Callahan y Steve Karnowski colaboraron con este despacho.