Un día antes de que Barcelona y Real Madrid disputen sus respectivos encuentros, el Atlético de Madrid buscará dar un golpe de efecto el sábado en la liga española, cuando tenga oportunidad de volver a sumar puntos y colocarse, al menos provisionalmente, mandamás en solitario del campeonato.

El equipo dirigido por el argentino Diego Simeone alcanza el parón navideño en una posición privilegiada, colíder junto al Barsa con los mismos 43 puntos, aunque ocupando el segundo puesto por peor balance de goles respecto a los azulgranas. Solo un tanto de diferencia impide al Atlético ocupar la delantera, pero si suma el sábado en casa frente al Levante, el conjunto madrileño dormirá solo en la cima y pondrá presión tanto al cuadro azulgrana, que visita al Getafe, como al Real Madrid, que marcha tercero con 38 unidades y afronta un duro reto en Valencia por el cierre de la 17ma fecha.

Los blancos no pierden en el estadio de Mestalla desde 2009, pero la desventaja obliga a no ceder más puntos en la carrera por el título y el Valencia también afronta el partido con máxima urgencia tras la destitución del entrenador Miroslav Djukic, que no logró colocar al equipo en zona europea.

El balance de las tres últimas visitas ligueras al Valencia es de tres victorias "merengues" con 14 goles a favor, tres de Cristiano Ronaldo, y solo cinco en contra. El estado de forma del goleador no preocupa tanto al entrenador Carlo Ancelotti como la baja por sanción de Pepe en defensa, que se une al lesionado Raphael Varane. El preparador sí se congratuló entre semana del perdón del Comité de Competición de una tarjeta amarilla al zaguero Sergio Ramos, que podrá finalmente ser de la partida junto al galés Gareth Bale, víctima de molestias musculares en el entrenamiento del martes.

El Madrid se dejó puntos la pasada fecha cuando rescató apenas un empate en cancha de Osasuna, su próximo rival en la Copa del Rey, tras eliminar los "merengues" al modesto Xátiva el miércoles.

El Barsa y el Atlético también superaron sin problemas sus respectivos cruces ante Cartagena y Saint Andreu, y los azulgranas tendrán ocasión de medirse el sábado al Getafe, también su próximo rival copero.

Lo harán nuevamente sin el astro Lionel Messi, quien se recupera de su lesión en Argentina a buen ritmo, según comunicado oficial del club, pero también con la notable ausencia del brasileño Neymar, sancionado por acumulación de tarjetas amarillas y ya de vacaciones en Brasil con permiso especial de Gerardo Martino.

Pese al pulso del Atlético en el torneo doméstico, el preparador argentino del Barsa mantiene alta la prioridad de dosificar al plantel, especialmente con vistas a la disputa de los octavos de final de la Liga de Campeones a partir del 18 de febrero, cuando espera el poderoso Manchester City.

Mientras al Madrid le espera el Schalke 04, al Atlético le tocó en el sorteo europeo un histórico como el Milan; pero los de Simeone siguen fieles a su mantra de "partido a partido" y no se fían de la visita del Levante, 11er clasificado liguero.

Con foja perfecta de ocho victorias en su feudo, el cuadro rojiblanco se siente fuerte de local y vive agarrado al potencial ilimitado del goleador Diego Costa, que comparte el trono de máximo cañonero con Cristiano, ambos con 17 dianas. El brasileño nacionalizado español viene de anotar un doblete frente al Valencia, mientras el madridista se quedó sin marcar en Pamplona tras ocho cotejos consecutivos con gol.

Menos la consecución de la Supercopa española, cuando empataron sucesivamente ante el Barsa, el Atlético y Costa han superado todos los retos a su alcance hasta la fecha y tienen a tiro pasar las Navidades solos en la cima si superan en puntaje al equipo de Martino o infligen una goleada al Levante que los azulgranas sean incapaces de repetir frente al Getafe.

La copa ya se cobró dos víctimas ilustres en el Málaga y el Sevilla, que abrirá la programación sabatina ante el Villarreal, clasificado quinto tras el impulso tomado por el Athletic de Bilbao, cuarto y rival de un apurado Rayo Vallecano en zona de descenso.

Los dos últimos, Betis y Almería, vivirán un duelo a cara de perro mientras que Málaga y Elche arrancan la 17ma fecha, que se completa con los cotejos Espanyol-Valladolid, Granada-Real Sociedad y Celta de Vigo-Osasuna.