En ocasiones se le llama hipnosis de la carretera o fiebre de la línea blanca, y la conoce cualquiera que haya manejado un vehículo a lo largo de una ruta larga y monótona.

Los conductores se adormecen hasta caer en un estado de semitrance y llegan a su destino con poco o ningún recuerdo de algunas partes del viaje. Pero, ¿qué tal si eso le sucediera al conductor de un tren de pasajeros de alta velocidad?

Un hombre que conducía un tren suburbano de la línea Metro-North que se salió de la vía el domingo en Nueva York, percance en el que murieron cuatro pasajeros, experimentó una pérdida momentánea de la conciencia mientras avanzaba rápidamente por las vías, de acuerdo con su abogado y el representante sindical, que llamó al episodio un "cabeceo", un "aturdimiento" o hipnosis de la carretera.

Sus versiones generaron interrogantes sobre qué tan generalizado está el problema en el sector del transporte y qué puede hacerse para combatirlo.

Al momento del choque, el tren avanzaba a 131 kilómetros por hora (82 millas por hora) cuando llegó a una curva pronunciada en la que el límite de velocidad disminuye a 48 kph (30 mph). Ahí fue cuando el conductor dice que salió del trance en el que estaba y apretó los frenos, pero era demasiado tarde. El convoy se salió de las vías y los vagones quedaron amontonados en desorden a sólo unos centímetros de un río en el distrito del Bronx.

El conductor, William Rockefeller, de 46 años, ha sido suspendido sin salario. Un portavoz de Metro-North Railroad dijo el jueves que Rockefeller está "sin prestar servicio, y no se le está pagando".

Aunque el término hipnosis de la carretera existe hace décadas, no hay una definición técnica de él y son escasos los estudios médicos que lo analicen, aunque múltiples investigaciones han hallado que el conducir largo tiempo en caminos rectos puede provocar que la gente pierda la concentración.

Además está el factor del cansancio. El horario de Rockefeller, que recientemente había sido transferido del turno de la tarde al de la mañana, podría ser una causa de preocupación sobre la fatiga, dijo Patrick Sherry, director ejecutivo del Centro Nacional para Transportación Intermodal en la Universidad de Denver, que estudia problemas en el transporte nacional.

"¿Hizo el cambio adecuado de su turno anterior a este nuevo?", se preguntó Sherry.

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Hananel reportó desde Washington. Los periodistas de The Associated Press Jim Fitzgerald, Meghan Barr y David B. Caruso en Nueva York, Katie Zezima en Kearny, Nueva Jersey, y el investigador Rhonda Shafner contribuyeron con este despacho.