Al menos 12 migrantes haitianos se ahogaron cuando naufragó su balsa cerca de las islas Turcos y Caicos, informaron el miércoles autoridades de ese territorio británico.

El portavoz oficial Keith Clarke dijo a The Associated Press que la mayoría de las víctimas eran mujeres y que fueron halladas al noroeste de la isla Providenciales.

En el bote viajaban 69 personas, y las autoridades dijeron que buques de la Guardia Costera estadounidense están ayudando a buscar posibles sobrevivientes.

"Este es un incidente trágico con una importante pérdida de vidas", dijo el jefe de policía James Smith.

La policía dijo en un comunicado que arrestó a un haitiano de 23 años, quien les dijo que el bote partió de la costa norte de Haití el domingo con 50 hombres y 19 mujeres a bordo. Dijo que nadó a tierra después que el bote chocó contra una roca cerca de las islas Turcos y Caicos el martes por la madrugada y empezó a hundirse.

Varios migrantes llegaron a la costa a nado, añadió.

Las islas Turcos y Caicos están ubicadas entre Haití y las Bahamas y son un frecuente punto de tráfico de migrantes desde Haití. La premier Sharlene Cartwright Robinson, recientemente elegida, prometió reprimir estas prácticas.

"Si bien nos entristece esta gran pérdida de vidas humanas, debemos aplicar medidas para proteger a la gente de sí misma, a las víctimas potenciales de los traficantes de seres humanos y nuestras fronteras del ingreso de inmigrantes ilegales", dijo. "Se tomarán medidas firmes y se velará por la estricta aplicación de las leyes de estas tierras".