Una plaga de cigarras invadirá este año la costa este

  • Se estima que hasta 30.000 millones de insectos podrían aparecer.
  • No dañan a personas o animales, pero podrían consumir árboles jóvenes.
  • El ruido que provocan es de 94 decibeles, más alto que un concierto de rock
Imagen de una cigarra.
Imagen de una cigarra.
Wikipedia

Uno de estos días, miles de millones de cigarras, con los abultados ojos rojos, van a salir a la superficie luego de 17 años bajo la tierra y merodearán en masa la costa este de Estados Unidos. Los insectos llegarán en números tales que los habitantes de estados desde Carolina del Norte hasta Connecticut van a verse superados en proporción de 600-1. Quizás más.

Los habitantes de Carolina del Norte pueden verse superados en proporción de 600-1 Los científicos incluso tienen un nombre de película de horror para la infestación: Brood II. Pero pese a esa aura de mal augurio, los insectos son inocuos. No van a causar daños a personas ni animales. En el peor de los casos, pudieran devorar un poco de árboles jóvenes y arbustos. Mayormente, van a cubrir ciertas áreas de la región, aunque mucha gente ni siquiera va a verlos.

"No es que esas cigarras vayan a chuparte la sangre ni convertirte en zombi", dice May Berenbaum, entomóloga de la Universidad de Illinois.

Las cigarras solo buscan una cosa: sexo. Y han estado esperando por un largo tiempo.

Desde 1996, este cúmulo de insectos de 2,5 centímetros (una pulgada), en forma de ninfa, ha estado unos pocos metros bajo tierra, chupando raíces y esperando. Van a emerger solamente cuando la temperatura alcance exactamente 18 grados Celsius (64 Fahrenheit). Luego de unas pocas semanas en los árboles, van a morir y sus descendientes se enterrarán, para emerger en 2030.

"Es algo sombroso", dijo Berenbaum. "¿Hay alguien que no esté impresionado?".

Y van a armar mucho ruido. El sonido que los machos hacen cuando cantan para atraer a las hembras puede ahogar tus pensamientos, y quizás sea más alto que un concierto de rock. En el 2004, Gene Kritsky, entomólogo en la universidad College of Mount St. Joseph en Cincinnati, midió el canto de las cigarras en 94 decibeles, y dijo que era tan alto que "no podías escuchar los aviones que sobrevolaban".

Existen cigarras ordinarias que salen a la superficie todos los años en todo el mundo, pero estas son diferentes. Son conocidas como cigarras periódicas, y tienen ojos rojos. Y sólo habitan el este de Estados Unidos.

El año pasado aparecieron en un área pequeña

Existen 15 castas en Estados Unidos que emergen cada 13 o 17 años, así que casi todos los años, alguna parte es invadida. El año pasado fue un área pequeña, mayormente alrededor de las Montañas Blue Ridge en Virginia, Virginia Occidental y Tenesí. El año próximo, dos áreas van a ser invadidas: Misurí y Iowa, junto a Illinois, y Luisiana y Misisipí.

Y es posible vivir en esas áreas y no verlas jamás.

La invasión de este año es una de las mayores. Varios expertos dicen que realmente no saben cuántas cigarras acechan bajo tierra, pero que 30.000 millones parece un buen estimado. Y el experto de la Smithsonian Institution Gary Hevel piensa que pudiera ser hasta un billón.

Aun si sólo fueran 30.000 millones, si las colocaran una detrás de otra, formarían una línea que alcanzaría la luna y regresaría.