Firma EEUU admite que pagó sobornos en Brasil y Venezuela

Una importante empresa estadounidense de asfalto aceptó pagar 16,6 millones de dólares en multas al declararse culpable de delitos federales por pagar millones de dólares en sobornos a funcionarios...

Una importante empresa estadounidense de asfalto aceptó pagar 16,6 millones de dólares en multas al declararse culpable de delitos federales por pagar millones de dólares en sobornos a funcionarios en Brasil, Ecuador y Venezuela durante casi una década a cambio de obtener contratos lucrativos.

La declaración de culpabilidad presentada el martes por Sargeant Marine Inc. forma parte de una operación más amplia de las autoridades de Estados Unidos contra las prácticas de corrupción en los mercados de materias primas en América del Sur.

En lo que parece ser un caso relacionado, un exoperador de petróleo de Vitol, con sede en Suiza, fue acusado el martes de pagar 870.000 dólares en sobornos a exfuncionarios ecuatorianos entre 2015 y 2020 a cambio de contratos de combustible. La compañía Vitol, que no aparece mencionada en los documentos de acusación, adquirió la mitad de Sargeant Marine en 2015.

Según la fiscalía federal en Brooklyn, Sargeant Marine y sus filiales pagaron sobornos entre 2010 y 2018 a cambio de contratos con petroleras estatales en tres países sudamericanos, todos con gobiernos izquierdistas en esa época. La compañía con sede en Boca Ratón, Florida, consiguió más de 38 millones de dólares en utilidades como resultado de los sobornos.

La mayor parte de las ganancias se obtuvieron en Brasil, donde se sobornó a un congresista, un ministro y altos directivos de la estatal Petrobras durante los gobiernos del expresidente Luiz Inácio Lula da Silva y su sucesora, Dilma Rousseff.

Ninguno de los funcionarios extranjeros aparece citado por su nombre en la declaración de culpabilidad, pero la fiscalía brasileña presentó cargos en 2018 contra un excongresista, Candido Vaccarezza, por negociar con Sargeant Marine los sobornos pagados a Petrobras. Vaccarezza era entonces líder del Partido de los Trabajadores en la cámara baja brasileña.

Documentos judiciales desclasificados recientemente indican que Daniel Sargeant, que dirigió Sargeant Marine durante una época, se declaró culpable el pasado diciembre de conspiración para lavado de dinero e incumplir la Ley de Estados Unidos sobre Prácticas Corruptas en el Extranjero (FCPA por sus siglas en inglés), que prohíbe a las empresas estadounidenses darles pagos a funcionarios extranjeros a cambio de obtener negocios. El exdirectivo está a la espera de sentencia después de pagar 300.000 dólares de fianza, en efectivo.

Este mes, un exdirectivo de la venezolana PDVSA que estuvo a cargo de las ventas de asfalto fue detenido en un caso relacionado, elevando a siete el número de directivos, operadores y agentes de Sargeant Marine y de exfuncionarios venezolanos vinculados con los sobornos.

Un abogado que representaba a Sargeant Marine declinó hacer comentarios.

Se utilizaron contratos de consultoría falsos y facturas ficticias para remunerar a los intermediarios que negociaron los sobornos en los tres países, según el acuerdo de culpabilidad. Los participantes del complot, que no fueron identificados por su nombre, negociaron los pagos redactando borradores de mensajes en una cuenta de correo electrónico con sede en Estados Unidos para la que compartieron los datos de acceso y la contraseña.

Después de que una empresa afiliada a Sargeant Marine completara los envíos de asfalto a Petrobras en agosto de 2010, el ejecutivo de la afiliada envió un correo electrónico a Daniel Sargeant diciendo: Vaya, supongo que el último viaje con pillos a Brasil dio sus frutos. Deberían ir de nuevo antes de que el contrato del año que viene se ponga caliente y pesado, según el acuerdo.

Se utilizaron tácticas similares en Venezuela, cuyo crudo parecido a la brea está entre los mejores del mundo para hacer asfalto. La información confidencial obtenida a través del complot de sobornos y que le dio una ventaja competitiva a Sargeant Marine en sus tratos con PDVSA después de 2015 fue denominada con el nombre clave de chocolates.

Sargeant Marine era uno de los mayores proveedores de asfalto del mundo, según los documentos judiciales, pero ahora es una sombra de lo que fue, tras un proceso de venta de activos que siguió a una larga y agria batalla legal entre Sargeant y su hermano mayor, Harry Sargeant III, por el control de la firma fundada por su padre.

Sargeant III, un prominente donante republicano en Florida, no fue mencionado en la acusación ni en el acuerdo de culpabilidad de su hermano. Algunos de los sobornos se pagaron antes de que lo expulsaran del negocio familiar.

Sargeant Marine también reconoció haber pagado sobornos en 2014 de cuentas en el extranjero a un funcionario que trabajaba para la estatal Petroecuador, que buscaba suministrar asfalto al país.

Por otra parte, Javier Aguilar, un excomerciante de petróleo de la firma Vitol, fue acusado de pagar sobornos a Petroecuador, según una denuncia penal también presentada por fiscales federales en Brooklyn y revelada el martes. Vitol adquirió una participación del 50% en Sargeant Marine en 2015 por un monto no revelado.

En un comunicado, la empresa dijo que tiene conocimiento de que se han presentado cargos contra una persona en relación con los negocios de Vitol con PetroEcuador y afirmó que está cooperando con las autoridades pertinentes. La empresa dijo estar comprometida a respetar la ley y que cuenta con políticas, procedimientos y controles contra el soborno y la corrupción en todas sus actividades comerciales.

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Joshua Goodman está en Twitter como: @APJoshGoodman