Una oferta respaldada por fondos de cobertura para adquirir Gannett Co., la casa editorial del USA Today y otros importantes diarios, renueva los temores de consolidación y pérdida de empleos —así como un declive en la cantidad y calidad de las coberturas noticiosas— en el ya de por sí golpeado sector periodístico.

MNG Enterprises, mejor conocida como Digital First Media, presentó el lunes una oferta por 1.360 millones de dólares para adquirir Gannett, señalando en una carta que puede dirigir a la compañía en forma más rentable por medio de rigurosos controles de costos y la consolidación de operaciones como la impresión y la administración.

Gannett respondió que su junta directiva revisará la propuesta.

Los inversionistas le dieron su voto de confianza al acuerdo, y las acciones de Gannett subieron de inmediato más de 20% hasta casi alcanzar 12 dólares, la cantidad que ofrece Digital First.

La propuesta es el indicio más reciente de que los periódicos aún no terminan de sufrir los duros efectos de la llegada del internet. Durante la última década, los diarios estadounidenses han pasado apuros a medida que gigantes como Google y Facebook atraen a los lectores y los fondos de publicidad.

Muchas de las publicaciones ya han realizado recortes drásticos en su personal de redacción y en la reducción de coberturas. E incluso así, las empresas que los adquieren a menudo intervienen y realizan aún más reducciones. Por ejemplo, en julio pasado Tribune Publishing, entonces conocida como Tronc, redujo la mitad del personal de redacción del New York Daily News, incluyendo al director editorial.

Digital First tiene fama de ser una empresa despiadada en cuanto a la reducción de costos.

La oferta de compra es “una muy mala noticia para cualquiera que trabaje para un diario de Gannett o lea algún periódico de Gannett”, dijo Dan Kennedy, profesor de periodismo en la Universidad Northeastern de Boston. “Desde luego, Gannett es una compañía que cotiza en la bolsa, y maneja sus propiedades de una manera bastante austera, pero de todas formas tiene la reputación de ofrecer cierto grado de calidad”.

“Digital First es en realidad la cadena de diarios más codiciosa en la actualidad”, y es “única en la manera en que está dispuesta a reducir” costos y empleos, comentó Kennedy.

Digital First es una de las mayores cadenas de periódicos de Estados Unidos, con unos 200 periódicos y otras publicaciones, incluyendo The Denver Post y el Boston Herald. Su mayor accionista es Alden Global Capital, un fondo de cobertura de Nueva York que invierte en compañías en problemas.

Gannett publica más de 100 periódicos en todo el país, incluyendo el USA Today; el Detroit Free Press; The Record en Nueva Jersey; The Tennessean en Nashville; el Milwaukee Journal Sentinel; El Paso Times; The Des Moines Register; y el Arizona Republic.

En total, la circulación diaria de periódicos en Estados Unidos, en ediciones impresas y digitales, cayó 11% a 31 millones en 2017, según el Pew Research Center. Tan solo en el año 2000, las suscripciones diarias sumaban un total de 55,8 millones.

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El periodista Tali Arbel en Nueva York contribuyó con este despacho.