Los gobiernos de todo el mundo se reunirán el miércoles para discutir el azote persistente de la tuberculosis, que el año pasado se cobró más vidas que cualquier otra enfermedad contagiosa.

Alrededor de 1,3 millones de personas en todo el mundo murieron de tuberculosis en 2017. Otras 300.000 personas con VIH y tuberculosis murieron el año pasado, según cifras de la Organización Mundial de la Salud publicadas este mes.

Conocida anteriormente como "consumo" por la forma en que los enfermos parecen consumirse, la tuberculosis se conoce desde hace siglos. La bacteria responsable de la tuberculosis se descubrió hace 136 años y el desarrollo de un antibiótico eficaz ayudó a los países ricos a contener en gran parte la enfermedad después de la Segunda Guerra Mundial.

Aun así, la agencia de salud de la ONU estima que alrededor de 10 millones de personas en todo el mundo contraen la tuberculosis cada año, principalmente en países pobres donde el acceso a la atención médica es limitado.

“Realmente es una epidemia mundial”, dijo la doctora Tereza Kasaeva, que dirige el programa de la OMS para combatir la tuberculosis.

Hablando antes de una reunión de alto nivel al margen de la Asamblea General de la ONU, Kasaeva dijo que el objetivo de la organización de erradicar la tuberculosis en todo el mundo para 2030 "es muy ambicioso dado que, por ahora, el progreso es demasiado lento".

Al igual que el VIH, la tuberculosis sigue siendo una enfermedad altamente estigmatizada, que impide que algunos pacientes busquen tratamiento.

Los expertos están particularmente preocupados por el creciente número de personas que contraen variantes de la tuberculosis resistentes a los medicamentos, muchas de las cuales no se diagnostican adecuadamente. Tratarlos puede ser costoso y arduo, y requiere años de medicación con fuertes efectos secundarios.

El doctor Ralf Otto-Knapp del Comité Central Alemán para Combatir la Tuberculosis, un grupo establecido a fines del siglo XIX cuando la enfermedad todavía estaba muy extendida en gran parte de Europa, advirtió contra la complacencia sobre la enfermedad en una era de viajes globales.

“Debido a la creciente movilidad en la sociedad, también afecta a los países económicamente más poderosos", dijo. "Necesitamos una voluntad política conjunta y los recursos necesarios para combatir la tuberculosis de manera efectiva", agregó.