Mientras cuadrillas retiraban el sábado cadáveres de entre los restos de un puente peatonal que se vino abajo, el tío de una de las víctimas censuró furioso lo que describió como la “total incompetencia” y “falla colosal” que permitió el tránsito de vehículos por debajo de una estructura de concreto inconclusa.

“¿Por qué tenían que construir esta monstruosidad en primer lugar para que los chicos cruzaran la calle”, dijo en tono angustiado Joe Smitha, cuya sobrina, Alexa Duran, murió aplastada en el derrumbe ocurrido el jueves en la Universidad Internacional de Florida (FIU). ¿Después, decidieron hacer la prueba de tensión a este puente cuando los vehículos pasaban por abajo?

Las autoridades dijeron que al menos seis personas murieron cuando la estructura se derrumbó sobre una transitada avenida de seis carriles que conecta el campus con la comunidad de Sweetwater. Las cuadrillas retiraron el sábado en la mañana dos vehículos y dijeron haber encontrado tres cadáveres, pero las autoridades dijeron que al menos otras dos víctimas continuaban bajo los escombros. Horas después, los trabajadores recuperaron un tercer vehículo pero no indicaron si encontraron más restos humanos.

“En este momento seguimos quitando escombros”, dijo el director de la policía del condado Miami-Dade, Juan Perez.

El Departamento de Policía de Miami-Dade confirmó el sábado los nombres de las cuatro víctimas.

Rolando Fraga Hernandez y su jeep dorado Cherokee fueron retirados de entre los escombros el sábado. Después, los cadáveres de Oswald Gonzalez, de 57 años, y Alberto Arias, de 54, fueron encontrados en el interior de una furgoneta grande blanca Chevy.

Navarro Brown fue rescatado el jueves con vida de entre los escombros pero murió después en el hospital.

La policía no ha dado a conocer el nombre de Duran, pero su familia dijo que la estudiante había fallecido. La alumna de primer año de la FIU estudiaba Ciencias Políticas.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB) confirmó que las cuadrillas aplicaban lo que se conoce como “fuerza de tensión posterior” en el puente antes de que ocurriera la falla. Las autoridades investigan si las grietas de las que había informado antes del derrumbe contribuyeron al accidente.

Los expertos entrevistados por The Associated Press emitieron opiniones encontradas sobre lo que podrían indicar los agrietamientos.

Amjad Aref, profesor del Instituto de Ingeniería de Puentes de la Universidad de Búfalo, dijo que las grietas “eran grandes señales de advertencia”.

“Los puentes son muy vulnerables cuando están en construcción, cuando son solo piezas”, afirmó. “Es aún una estructura endeble. Y cuando se ven grietas, alguien debe advertir enérgicamente y decir ‘necesitamos hacer algo. Necesitamos averiguar que está ocurriendo con rapidez y emprender cualquier medida de mitigación para impedir un mayor avance del daño y finalmente el derrumbe, tal como vimos aquí”.

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Los periodistas de The Associated Press Tim Reynolds, Josh Replogle, Freida Frisaro y Curt Anderson en Miami; Jason Dearen en Gainesville; Tamara Lush en St. Petersburg y Rodrique Ngowi en Boston contribuyeron a este despacho.