Incluso bajo la lluvia, Lewis Hamilton lució imbatible.

Respecto a las menguadas posibilidades de Vettel de pelear por el título, otro error no forzado podría haber acabado con su esperanza de manera definitiva.

El Mercedes de Hamilton registró la vuelta más rápida en las empapadas sesiones de práctica del viernes del Gran Premio de Estados Unidos, una carrera en que el piloto británico podría asegurar su quinto campeonato mundial el domingo.

Hamilton sacó a relucir su maestría en condiciones lluviosas en la primera práctica. Su vuelta de 1 minuto y 47.502 segundos en el Circuito de las Américas superó por 1,3 segundos a Valtteri Bottas, su compañero en la escudería Mercedes. Vettel quedó quinto en la tanda matinal.

Las esperanzas de Vettel, por su parte, sufrieron un fuerte golpe: el piloto alemán de Ferrari recibió una sanción de tres puestos en la parrilla de salida por conducir con exceso de velocidad al desplegarse la bandera roja en la sesión matinal.

La bandera roja fue desplegada cuando Charles Leclerc, piloto de Sauber y quien será compañero de escudería de Vettel la próxima temporada, salió girando de la pista mojada hacia la zona de césped. Cuando el piloto de Mónaco regresó a la pista, los neumáticos traseros patinaron y arrojaron gramilla a la pista. Los oficiales de carrera detuvieron la sesión durante varios minutos para proceder con tareas de limpieza.

Vettel se hallaba a media vuelta cuando la bandera roja fue desplegada y fue penalizado por no desacelerar lo suficientemente rápido. Eso significa que en caso de obtener la pole para la carrera del domingo, el alemán arrancará en la cuarta posición.

Vettel violó una regla creada este año y que fue diseñada a fin de que los pilotos desaceleraran a velocidades seguras en condiciones de bandera roja. En esta misma temporada sanciones similares han sido impuestas a Esteban Ocon, de Force India, y a Daniel Ricciardo, de Red Bull.

Esta vez, la penalización podría decidir el campeonato de la temporada.

Vettel necesita ganar el domingo o quedar a siete puntos de Hamilton para extender la pelea por el título hasta la siguiente semana en Ciudad de México. Hamilton busca su sexto triunfo en siete años en el circuito de Texas y su 10ma victoria de la temporada.

Los pilotos se la pasaron en los talleres durante buena parte de la tarde debido a la lluvia. Hamilton apenas pudo rodar en los últimos ocho minutos y no pudo mejorar su tiempo. Vettel salió a pista para los últimos 12 minutos.

Se pronostica más lluvia el sábado, pero se anticipa un día seco el domingo.