Sonda espacial Juno viaja a Júpiter con problemas

Una sonda espacial de la NASA que se dirige a Júpiter tuvo un imprevisto el miércoles después de utilizar la Tierra como una resortera gravitacional para impulsarse rumbo al enorme planeta gaseoso.

Pero el responsable de la misión dijo que Juno está en curso para llegar al planeta en 2016.

A pesar del problema "pensamos que estamos en camino hacia Júpiter según lo planeado"

, dijo Rick Nybakken, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que maneja la misión de 1.100 millones de dólares.

Los ingenieros seguían diagnosticando el imprevisto, el cual ocurrió después de que Juno circunvoló nuestro planeta para ganar impulso y poder llegar hasta Júpiter. Hasta el miércoles, Juno había estado en excelente forma.

El Laboratorio informó que la sonda Juno mantiene contacto con la Tierra, pero que sus actividades sin limitadas.

Las naves espaciales están programadas para entrar en modo seguro cuando les ocurren imprevistos.

Otras misiones al Sistema Solar han utilizado la Tierra como trampolín celestial dado que no hay un cohete lo suficientemente poderoso para hacer un vuelo directo. La sonda Galileo rodeó dos veces el planeta en la década de 1990 de camino a Júpiter, situado a 779 millones de kilómetros (484 millones de millas) del Sol.

Lanzada en 2011, la sonda Juno pasó junto a Marte, el planeta más cercano a la Tierra, antes de regresar y pasar cerca de nuestro planeta para una rápida visita. El paso del miércoles por la Tierra aceleró la velocidad de Juno de 125.523 kilómetros por hora (78.000 millas) relativa al Sol a 140.000 kilómetros (87.000 millas), suficientes como para sobrepasar el anillo de asteroides rumbo a su destino, a donde se espera que llegue en 2016.

Al circunvolar el planeta, Juno tomó fotografías. La sonda espacial, en forma de molino y abastecida con energía solar, se deslizó a la sombra del planeta como se esperaba, pero los ingenieros se desconcertaron porque enviaba muy pocos datos después de eso. Su mayor acercamiento fue a 563 kilómetros (350 millas) de distancia sobre la costa de Sudáfrica.

La NASA indicó que si las condiciones del tiempo lo permitían, se podría ubicar a Juno con binoculares o pequeños telescopios. Operadores aficionados de radio en todo el mundo fueron animados a decir "Hola" en código Morse, un mensaje que podría detectar la sonda espacial.

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Alicia Chang está en Twitter como: http://twitter.com/SciWriAlicia