Agricultores pequeños prefieren caballos de fuerza

Mientras la mayoría de los agricultores modernos labran sus campos acompañados por el rugido del tractor, Donn Hewes prefiere el tintineo de las riendas al compás del trote de caballos y mulas.

Reconoce que la labranza con el caballo insume mayor tiempo y esfuerzo que con el tractor. Pero como parte de un número creciente de agricultores en pequeña escala que mantienen vivo el arte de la yunta, no tiene problemas con eso.

"La gente me pregunta cuántos dólares gano por hora y si obtengo ganancias del trabajo con caballos", dijo Hewes. "La respuesta es que sí, pero la pregunta es equivocada. Obtengo muchos beneficios de trabajar con animales jóvenes, crear fertilidad para la tierra y disfrutar de lo que hago".

Hewes y su esposa, Maryrose Livingston, son dueños de Northland Sheep Dairy en el centro del estado de Nueva York, donde producen leche de cabras alimentadas con hierba y quesos artesanales. Hewes, que por otra parte es bombero, trabaja unas 40 hectáreas (100 acres) de tierra con caballos percherón y Suffolk y con mulas para segar, fertilizar, despejar nieve y arrastrar troncos.

Los agricultores que optan por el caballo destacan que el animal cuesta menos que el tractor, no consume combustibles fósiles y contribuye a la fertilidad de la tierra.

Hewes, presidente de la organización Red de Energía de Animales de Tiro, enseña e intercambia experiencias con otros agricultores que prefieren trabajar con caballos.

"Hay jóvenes que cultivan vegetales orgánicos y descubren que hay ganancias en la comida sana para mercados locales", dice Hewes. "Una parte de ese sector está descubriendo la energía del animal de tiro. Eso genera mayor demanda para los equipos tirados por caballos, y las empresas amish responden fabricando equipos más pequeños y más accesibles para el agricultor novato".

Pioneer Equipment, un fabricante de equipos de agricultura tirados por caballos con sede en Dalton, Ohio, ha empezado a producir el Homesteader, un implemento con partes intercambiables para arar, gradar, roturar, plantar, cultivar y cosechar vegetales de surco tales como zanahorias, cebollas y papas.

Es difícil saber cuántos agricultores han optado por la energía equina. Stephen Leslie, que cultiva vegetales y produce leche en su establecimiento en Hartland, Vermont, dice que son muchos más que cuando él comenzó hace 20 años.