Níger: En libertad 4 rehenes franceses

Cuatro franceses tomados como rehenes por extremistas islámicos en Níger fueron dejados en libertad luego de tres años de cautiverio, dijo el martes el presidente Francois Hollande.

Los cuatro fueron capturados en septiembre del 2010 por la filial norafricana de al-Qaida, sacados de sus dormitorios en el pueblo minero de Arlit donde trabajaban para la compañía nuclear francesa Areva.

Hollande hizo el anuncio durante un viaje a Eslovaquia, y atribuyó su libertad al presidente de Níger, Mahamadou Issoufou, quien más tarde apareció en televisión junto con los rehenes. A los franceses se les vio con barbas largas, algunos usando turbantes y sotanas color marrón. Ellos permanecieron en silencio.

Mohamed Bazoum, ministro de Asuntos Exteriores de Níger, dijo a The Associated Press que Pierre Legrand, Thierry Dol, Marc Feret y Daniel Larribe fueron liberados en la vecina Mali y trasladados a Niamey, la capital de Níger.

El mandatario francés no dio detalles de cómo y cuándo exactamente quedaron en libertad, pero dijo que el canciller Laurent Fabius y el ministro de Defensa Jean-Yves Le Drian viajarían a Niamey para llevar a los rehenes de regreso a Francia.

Fabius dijo a la televisión francesa que los cautivos "están en buena forma" ahora que "la pesadilla terminó". Agregó que el grupo podría llegar a casa el miércoles.

Las autoridades dieron pocos detalles de la liberación, pero el ministro de Defensa galo dijo que no hubo un asalto y Francia tampoco pagó rescate. "Fue una iniciativa tomada por la red" del presidente de Níger, la cual "permitió la liberación sin ningún enfrentamiento", dijo Le Drian a la televisión francesa TF 1.

El abuelo de uno de los rehenes le dijo a la televisión francesa que los cuatro están bien de salud.

Francia expulsó a extremistas islámicos que habían tomado el control del norte de Mali, matando a muchos y dispersando al resto por la región de Sahel. Hollande dijo que él estaba determinado a liberar a los rehenes, pero que sus esfuerzos se vieron interrumpidos por la invasión francesa en Mali. Esas gestiones "se reanudaron inmediatamente" una vez acabó la invasión.

Siete rehenes franceses siguen en poder de sus captores: dos en Sahel, donde están Mali y Níger; uno en Nigeria y cuatro en Siria.

La empresa global de inteligencia Stratfor calcula que al-Qaida en el Magreb Islámico (Aquim), ha perpetrado al menos 18 secuestros desde 2003, recaudando un estimado de 89 millones de dólares por el pago de rescates.