ONU prevé eliminación gradual del uso de mercurio

Un nuevo tratado mundial podría eliminar en un plazo de tres décadas el uso comercial de mercurio en todo, desde baterías, pinturas y cremas hasta instalaciones de servicios públicos y minería de oro a pequeña escala, dijo el jueves el jefe de la agencia ambiental de la ONU.

Achim Steiner, director ejecutivo del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, describe al Convención de Minamata sobre el Mercurio como un importante cambio de escenario para el elemento natural que --una vez liberado en el ambiente mediante un proceso industrial-- tiende a acumularse en peces y abrirse paso hasta la cadena alimentaria.

El acuerdo aún necesita la ratificación de decenas de países, e incluye una concesión a los países con minería de oro a pequeña escala, una de las mayores fuentes de contaminación.

El primer convenio mundial sobre el medio ambiente y la salud en casi una década se adoptó formalmente como ley internacional sin mucha atención mundial en una reunión en Japón la semana pasada, en la que participaron cerca de 140 delegaciones gubernamentales, dijeron funcionarios de la ONU. Más de 90 países y la Unión Europea firmaron.

India y Rusia no firmaron, pero China y la UE lo hicieron y Estados Unidos pensaba hacerlo, pero no pudo la semana pasada debido al cierre parcial de su gobierno.

Steiner dijo que el tratado, que todavía debe ser ratificado por al menos 50 de los firmantes antes de convertirse en jurídicamente vinculante para los países, podría cumplir su objetivo de frenar las emisiones nocivas de mercurio en cualquier lugar entre el año 2025 y el 2050. Lo conseguiría al prohibir nuevas minas de mercurio y eliminar gradualmente las ya existentes, imponer medidas de control de emisiones a la atmósfera y regular la minería de oro artesanal y en pequeña escala.

"En esencia, lo que hemos logrado hacer es persuadir a la comunidad internacional para enviar una señal muy clara: el uso de mercurio en procesos industriales, en cosméticos, en equipos médicos, fundamentalmente ha quedado atrás", dijo Steiner a periodistas en Ginebra. "Esto no significa que todo el mercurio desaparecerá mañana".

Sin embargo, las naciones con operaciones de extracción de oro artesanal y en pequeña escala, una de las mayores fuentes de emisión de mercurio, sólo estarán obligadas a elaborar planes nacionales dentro de los tres años siguientes a la entrada en vigor del tratado y luego reducir y de ser posible eliminar el uso de mercurio en tales operaciones.

El mercurio representa el mayor riesgo de daño nervioso para las mujeres embarazadas, las mujeres en edad fértil y los niños pequeños. También puede causar daños cerebrales y renales, trastornos del lenguaje y pérdida de la memoria.

El tratado fue nombrado por la ciudad de Minamata, al sur de Japón, donde un trastorno neurológico grave causado por envenenamiento por mercurio fue descubierto a finales de la década de 1950, causado por el metilmercurio que se fugó de las aguas residuales industriales de la ciudad.

La enfermedad, que ahora se conoce como enfermedad de Minamata, afectó a las personas que comieron pescado contaminado, mató a cientos y dejó a muchos más gravemente mutilados. Cerca de 12.000 personas han exigido una compensación por parte del gobierno.